GALAXIES

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Les galaxies et l'Univers

Les composantes des galaxies

Brièvement, rappelons qu'une galaxie est d'abord une collection d'étoiles : d'un milliard à cent milliards selon la taille de la galaxie, correspondant à une masse d'un milliard à cent milliards de fois celle du Soleil (nous nous référerons dorénavant à la masse du Soleil par le symbole Ṃo, qui représente donc une masse de 1,989 ( 1030 kg). Ces étoiles peuvent appartenir à des populations différentes, c'est-à-dire qu'elles ont été formées à diverses époques dans la vie de la galaxie. Dans le cas de galaxies suffisamment proches pour que leurs étoiles puissent être analysées séparément les unes des autres, on peut distinguer les populations d'étoiles par leur répartition spatiale et leurs propriétés cinématiques, mais aussi par leurs couleurs. En effet, les groupes d'étoiles formées au début de la vie d'une galaxie, il y a 15 milliards d'années environ, ne nous ont laissé, du fait de l'évolution stellaire, que leurs membres les moins massifs (< 1 Ṃo), relativement froids et donc rouges. En revanche, les associations stellaires formées plus récemment, il y a quelques millions d'années, sont dominées par les étoiles les plus massives (> 10 Ṃo), chaudes et émettant une importante quantité d'énergie dans l'ultraviolet et le domaine bleu du spectre électromagnétique. Des galaxies lointaines, nous recevons un mélange du rayonnement de ces différentes populations stellaires.

Bien qu'elles représentent l'essentiel de la masse d'une galaxie, les étoiles n'en sont pas le seul constituant. On trouve également de la matière interstellaire, c'est-à-dire de la matière qui, au moment où nous l'observons, n'a pas été condensée par la gravitation à l'intérieur d'une étoile. Mais cette matière a pu l'être jadis et le sera peut-être à nouveau. La matière interstellaire comporte du gaz sous forme atomique ou moléculaire ainsi que des agrégats de molécules et de radicaux, appelés grains ou poussière. Le [...]


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Galaxie M104

Galaxie M104
Crédits : NASA/ JPL & The Hubble Heritage Team/ STScI/ AURA)

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Séquence de Hubble

Séquence de Hubble
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Galaxie spirale M81

Galaxie spirale M81
Crédits : NASA/ JPL/ K. Gordon, Univ. of Arizona & S. Willner, Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

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Galaxie spirale

Galaxie spirale
Crédits : NASA

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Pour citer l’article

Danielle ALLOIN, André BOISCHOT, François HAMMER, « GALAXIES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/galaxies/