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Nouveaux espaces européens

Deux phénomènes conduisent à réexaminer d'un œil neuf bon nombre de données de la géographie humaine de l'Europe : d'une part, la disparition du rideau de fer et l'éclatement du bloc soviétique en États indépendants, puis l'élargissement de l'UE à la plupart des pays d'Europe orientale ou balkanique ; d'autre part la mondialisation, qui touche, outre l'économie, tous les domaines de l'activité humaine et les organisations sociales et territoriales. La concurrence commerciale, intra-communautaire ou externe, a accéléré, bien plus que la révolution technologique, la mutation d'une économie de production, jusque-là très figée dans ses localisations, en une économie plus tertiarisée et plus flexible, qui relocalise ses activités à l'échelle du continent. La métropolisation, c'est-à-dire le renforcement et la concentration des pouvoirs financiers, économiques et décisionnels dans les principaux pôles urbains européens, et plus particulièrement sur ceux qui ont un poids mondial, n'est que l'aspect le plus visible de cette formidable réorganisation des espaces européens, qui se surimpose à l'ancienne. Celle-ci affecte moins l'Ukraine, la Biélorussie et la Moldavie, qui se rapprochent des autres États européens mais demeurent étroitement liés à la Russie. Moscou, après une période de transition très chaotique, a su réorganiser son espace économique et ses territoires et rétablir son influence sur la Communauté des États indépendants, organisation eurasiatique qui regroupe la plupart des pays de l'ex-URSS. Mais c'est fondamentalement dans le cadre de l'Union européenne que s'est construite une nouvelle Europe, non sans réveiller les tensions entre les deux sphères d'influence économique et politique que sont la Russie et l'UE, notamment en Ukraine.

Les territoires et la concurrence économique et sociale

Le libéralisme économique (qui fait reposer le développement sur les lois du marché), la « nouvelle économie » (s'appuyant sur les techniques de l'information et de la communication) et l'émergence d'une société postmoderne (fondée sur la compétition individuelle) ont des exigences de flexibilité et de performance qui ont sévèrement remis en cause les héritages de l'État providence ou du communisme. Le temps où les localisations industrielles dépendaient des considérations stratégiques des États ou des gisements de matières premières est révolu. À l'exemple de la sidérurgie – qui a glissé des bassins intérieurs de charbon ou de fer (Lorraine, Midlands) vers des sites littoraux (Dunkerque, Tarente) importateurs de matières premières, menacés à leur tour par les installations indiennes, coréennes ou brésiliennes –, les anciennes spécialisations industrielles des territoires résistent mal aux stratégies internationales des grands groupes, sans attachement territorial particulier, et de fonds d'investissement, sur lesquels les États, auparavant très impliqués dans la conversion économique des régions en crise, ont peu de prise. Dans ces stratégies, la question de la localisation de l'outil de production est totalement subordonnée aux critères de rentabilité : pénétration de nouveaux marchés, abaissement des coûts de fabrication, retour immédiat sur investissement. Jusque dans les années 1980, les atlas n'hésitaient pas à proposer des cartes industrielles, car elles étaient relativement stables ; depuis lors, ils ne proposent plus que frileusement des cartes économiques, et encore sous forme théorique, car elles sont en remaniement constant.

Les cartes des emplois, du chômage et des revenus présentent en revanche des configurations durables aux échelons régionaux, car les populations sont davantage ancrées dans les territoires. Les États gèrent difficilement ces contradictions, en usant de facilités fiscales, pour retenir ou attirer les entreprises génératrices d'emplois, et de politiques de solidarité, pour atténuer les conséquences sociales de leurs disparitions. La plupart des inégalités régionales ne sont pas nées de la libéralisation des marchés et encore moins de l'unification progressive de l'Europe. Soit elles leur préexistaient, soit elles résultent de phénomènes comme l'épuisement des gisements miniers, l'obsolescence de certaines activités, la dislocation de l'économie communiste.... La réunification allemande fournit l'exemple le plus avancé de la transition chaotique vers l'économie de marché, avec son co [...]

Europe : revenu par habitant

Dessin : Europe : revenu par habitant

Le revenu par habitant en Europe (source : Population Reference Bureau, 2005). 

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Îles et lacs à Puumala (Finlande)

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Les climats en Europe

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Pour citer l’article

Jacqueline BEAUJEU-GARNIER, Catherine LEFORT, Pierre-Jean THUMERELLE, « EUROPE - Géographie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/europe-geographie/