DETTE PUBLIQUE

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Historiquement, le problème de la dette publique est à l'origine de la science économique puisque « économie politique » signifie étymologiquement « gestion de l'État ». Les premières réflexions économiques, d'Aristote aux mercantilistes en passant par les scolastiques comme le franciscain Nicolas Oresme, se centrent toutefois presque exclusivement sur la monnaie. Les idées dominantes sur les finances royales sont simples et s'inscrivent dans une logique morale qui refuse toute forme de prêt, assimilé à l'usure. Saint Thomas, qui modère l'interdit du prêt, considère que le souverain doit quoi qu'il en soit se financer par la gestion de son domaine. Dans son Discours sur l'économie politique de 1755, Rousseau défend encore cette idée. Pourtant, à la même époque, la science économique prend son essor à partir de réflexions sur l'endettement des États. De Vauban, qui écrit un livre sur la fiscalité, à Turgot, qui fonde sa politique de contrôleur général des finances sur le retour à l'équilibre budgétaire, la force des premiers économistes scientifiques est de comprendre que le problème des finances publiques est celui, plus vaste, de la richesse du pays, de la capacité de sa population à supporter l'impôt et des rapports que l'État, par ses emprunts, entretient avec le monde des prêteurs.

C'est que, face à des dépenses de plus en plus lourdes, les États ont fini par ignorer les préceptes de saint Thomas et de Rousseau. Et ils ont trouvé des économistes pour les approuver. Si John Maynard Keynes et ses disciples symbolisent de nos jours la défense de la dette publique, déjà au xviiie siècle, des économistes comme l'Écossais James Steuart, le rival oublié d'Adam Smith, voyaient dans les emprunts de l'État un moyen de remettre en circulation les fonds thésaurisés par des épargnants peu encli [...]

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Pour citer l’article

Jean-Marc DANIEL, « DETTE PUBLIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/dette-publique/