BIOPHYSIQUE

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Origines de la biophysique

Historiquement la physique date de la plus haute antiquité, contrairement à la chimie qui ne s'est constituée en science rationnelle que tardivement à la fin du xviiie siècle. Dès son origine, la physique s'est donné pour tâche d'atteindre à un degré toujours plus élevé de compréhension rationnelle du monde, ce qui s'est traduit par un degré correspondant de formalisation des connaissances sous forme mathématique. Il est à remarquer que, dès l'origine également, la matière vivante a été objet d'étude pour le physicien, aussi bien et même plus que le monde minéral. Comme la médecine, les mathématiques et la physique ont été très longtemps les seules sciences à faire l'objet d'enseignements systématiques, le physicien, le médecin et ce que l'on appelle aujourd'hui le physiologiste étaient le plus souvent confondus dans le même homme. Sans vouloir remonter à l'antiquité, on trouve de nombreux exemples de ces hommes de science dans un passé plus récent : Descartes s'est occupé de mathématique, de physique et de biologie dans un même mouvement de pensée. On sait peut-être moins que Galilée a étudié le battement du pouls humain en le comparant avec un pendule de longueur variable. Il a été aussi le premier à étudier la température du corps et à construire à cet effet le premier thermomètre corporel. Plus près de nous, à la suite des observations biologiques d'excitabilité musculaire faites par Galvani, Volta a développé la notion de conduction métallique de l'électricité. Le médecin Meyer, par l'étude des variations de coloration du sang, a présenté le second principe de la thermodynamique avant Clausius. Poiseuille, polytechnicien et médecin, a fondé l'hydrodynamique expérimentale en établissant les lois d'écoulement des liquides visqueux à travers des tubes calibrés pour comprendre les lois de la circulation sanguine. Il serait possible de multiplier les exemples où la connaissance des lois physiques générales dérive de l'étude du vivant aussi bien que de la matière inerte.

À dire vrai, la physique en qual [...]


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Pour citer l’article

Claude Michel GARY-BOBO, « BIOPHYSIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/biophysique/