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Les sociologies de la détermination sociale

Les sociologues se réclamant de Durkheim (1858-1917) et de ses Règles de la méthode sociologique partagent la conviction que la sociologie est une science comme les autres et qu'elle doit user des mêmes procédures : définition de l'objet, énoncé d'hypothèses, vérification empirique (par les statistiques et leurs covariations, substituts d'expérimentation), interprétation théorique. Ils mettent en œuvre des schémas probabilistes de causalité et se fixent comme objectif premier « l'étude des déterminations complexes de situations spécifiques », selon l'expression de Jean-Claude Combessie. Si, selon Durkheim, le social détermine les comportements individuels (retraduits en faits sociaux comme les taux de suicide, distincts des suicides individuels), c'est parce qu'il exerce des contraintes constitutives de ces faits sociaux.

Émile Durkheim

Photographie : Émile Durkheim

Auteur des Règles de la méthode sociologique (1895), Émile Durkheim a donné à la «sociologie», discipline créée par Auguste Comte en 1838 mais encore associée chez ce dernier à la philosophie de l'histoire, son statut pleinement scientifique. 

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D'autres, se réclamant de Karl Marx (1818-1883) et de son matérialisme historique, interprètent les corrélations significatives qui se maintiennent dans le temps comme des indices de la détermination des pratiques et représentations des individus par leur « être social », c'est-à-dire leur inscription dans des rapports sociaux et notamment des classes sociales. Intériorisés, ces rapports sociaux modèlent les conduites individuelles, les pratiques et les représentations. Mais les individus ne sont pas passivement déterminés, ils peuvent échapper à leur destin le plus probable comme ces paysans ou ces intellectuels « révolutionnaires » qui, selon Marx, se rangent au côté de la classe ouvrière (classe pour soi et non en soi) à cause de leur « intelligence de l'histoire ».

Karl Marx

Photographie : Karl Marx

Philosophe de formation, c'est au contact de Friedrich Engels que Karl Marx en vient à s'intéresser à l'économie politique, à partir de 1844. Il reproche alors à l'économie politique ricardienne d'être la traduction de l'idéologie bourgeoise, sans aucune réflexion critique sur le... 

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D'autres, enfin, utilisent le vocabulaire des déterminations sociales sans références théoriques précises pour mettre en évidence des inégalités de classe, d'âge, de sexe ou de toute autre appartenance à des catégories traduites en variables « indépendantes » (déterminantes). Inégalités d'accès à des biens collectifs (scolarisation, santé, logements sociaux, sécurité...) ou inégalités de revenus ou de consommation, ces pratiques sont traduites en variables « dépendantes » (déterminées) et les corrélations entre les deux sortes de variables comme des dépendances toujours liées au contexte du recueil des données.

Si plus aucun sociologue n'adhère aujourd'hui à la thèse de la cause unique et de la détermination mécanique des structures sur les comportements, les dépendances statistiques, multiples et probabilistes, peuvent s'interpréter soit comme des contraintes limitant le champ des décisions possibles, soit comme des conditionnements incitant à la reproduction des pratiques. Pour les plus démunis, situés en bas de l'échelle sociale, de faibles ressources limitant les choix possibles sont des causes bien réelles de souffrances, de frustrations et, parfois, de reproduction (ou d'exclusion) sociale. Pour les plus favorisés, de multiples ressources permettent des choix parmi les plus risqués et les plus rentables.

Les praticiens de cette sociologie « quantitative » – parfois appelée « scientifique » (mais aussi « positiviste ») – ont, à la suite de Paul Lazarsfeld (1901-1976), approfondi, critiqué et complexifié les techniques d'analyse statistique et les conditions d'imputation causale qui est au cœur de cette pratique sociologique. La causalité concerne des déterminations probabilistes de catégories et non le déterminisme mécanique des individus (Raymond Boudon et Paul Lazarsfeld, 1966), elle peut néanmoins aboutir à des inégalités considérables entre les individus appartenant aux catégories extrêmes, en particulier des chances très différentes de mobilité et de réussite sociales. Les relations entre origine sociale, réussite scolaire et trajectoire socioprofessionnelle représentent un thème majeur de cette sociologie.

Prenons le cas de la sociologie de la réussite scolaire, en France. Deux ouvrages, à quelques années d'intervalle, ont mis en évidence et proposé des explications différentes des inégalités sociales de réussite scolaire : le premier de Pierre Bourdieu et Jean-Claude Passeron, La Reproduction (1970), interprète les inégalités de réussite entre les enfants des diverses classes sociales comme l'effet des différences de capital culturel (et notamment linguistique) entre [...]

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  • : professeur d'Université, université de Versailles-Saint-Quentin-en-Yvelines, fondateur du Laboratoire Printemps (professions, institutions, temporalité), U.M.R. 8085 du C.N.R.S.

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Claude DUBAR, « SOCIOLOGIE - Les grands courants », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sociologie-les-grands-courants/