KONGO ROYAUME DU

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La société

Les Kongo n'auraient pu édifier un royaume de large extension – quelques vastes agglomérations présentant des caractères urbains, une civilisation active – sans disposer d'une infrastructure suffisante. Leur économie est agricole, pré-industrielle et déjà marchande.

L'assise économique

L'agriculture repose sur les « grains » : sorgho, millet, éleusine, maïs et riz, sur l'igname, le manioc (importé et diffusé vers la fin du xvie siècle) et certaines légumineuses (pois), sur l'exploitation du bananier, du palmier (véritable symbole kongo en raison des usages multiples de cette richesse naturelle) et d'autres arbres ou plantes (dont la canne à sucre). Les Kongo sont des agriculteurs habiles. Les travaux de la terre sont principalement à la charge des femmes, mais les hommes – en dehors de leurs tâches militaires, artisanales ou commerciales – assurent la préparation des terrains de culture en procédant à l'abattage des arbres et au débroussage. L'agriculture extensive, avec des jachères de durée variable, est la forme la plus courante de la mise en valeur agricole ; mais elle comporte une technique plus spécifiquement kongo : la culture sur butte ou sur billons. Il importe d'ajouter que les techniques agricoles associent le rite à l'outil ; elles s'articulent sur un système de pratiques, de croyances et de symboles qui visent la fertilité et la prospérité. Malgré la qualité des terres et le savoir-faire, les périodes de soudure peuvent entraîner une disette qui impose le recours aux produits de la cueillette.

Les Kongo pratiquent l'élevage (poule, chèvre, mouton, porc, vache), mais ils ne paraissent pas avoir constitué des troupeaux nombreux quoi qu'en disent quelques chroniqueurs. Les animaux domestiques sont associés aux positions sociales : seuls le roi et les « nobles » ont le droit de posséder des vaches. La pêche occupe une place non négligeable, et certains poissons dits « royaux » doivent être exclusiveme [...]

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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-Sorbonne, directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

Georges BALANDIER, « KONGO ROYAUME DU », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/royaume-du-kongo/