PRIX

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Formation des prix

La question de la formation des prix est au cœur de la théorie économique. Il s'agit pour l'économiste de dépasser le constat que les prix sont in fine le résultat d'un marchandage entre deux parties, résultat nécessairement arbitraire puisque déterminé par le rapport de force des échangistes. Il cherche alors à établir les lois de formation et de variation des prix.

C'est ainsi que les économistes classiques – Adam Smith, David Ricardo – distinguent le prix de marché d'un bien, prix effectivement pratiqué et fluctuant au gré de l'offre et de la demande, de son prix naturel, déterminé par la quantité de travail nécessaire à sa production ; la concurrence est alors censée garantir la convergence du prix de marché vers le prix naturel, correspondant à la véritable valeur du bien. Les économistes néo-classiques, tels que Léon Walras ou Stanley Jevons, en revanche, abandonnent cette distinction : les prix résultent directement de la confrontation de l'offre et de la demande globales. Ces offres et demandes globales, sommes des offres et demandes individuelles, sont théoriquement obtenues à partir de la maximisation par les agents de l'utilité retirée de leur consommation ou du profit retiré de leur production. Leur confrontation doit provoquer les ajustements de prix, nécessaires à l'obtention d'un équilibre. Les déterminants des prix – relatifs ici – sont ainsi les goûts des consommateurs (à l'origine de l'utilité que chacun associe aux différents biens), leurs ressources et les techniques de production. Ces théories achoppent sur des problèmes sérieux : celui de l'évaluation en travail du prix naturel dans la théorie classique, celui de l'explication des variations des prix ou encore de la nécessité d'une organisation sociale centralisée dans la théorie néo-classique. Ainsi, force est de constater qu'il n'existe pas de théorie de la formation des prix satisfaisante en économie. Reste l'observation de l'évolution des prix nominaux.

Pour l'économiste, les prix constituen [...]

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Pour citer l’article

Nathalie BERTA, « PRIX », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/prix/