PLANÈTES

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L’exploration des planètes

À la suite des découvertes de Galilée, l’observation des planètes avec les télescopes a permis d’étudier la morphologie de leur atmosphère ou de leur surface et certains phénomènes comme celui de la Grande Tache rouge, vaste tourbillon présent dans l’atmosphère de Jupiter depuis plus de trois siècles. Plus tard, au début du xxe siècle, avec l’apparition de la spectroscopie – science qui analyse le rayonnement en fonction de sa longueur d’onde –, il devient possible d’obtenir des informations sur leur composition chimique. C’est ainsi qu’avant l’ère spatiale on savait déjà que l’atmosphère de Mars et celle de Vénus étaient majoritairement composées de dioxyde de carbone tandis que dans celles de Jupiter et Saturne, dominées par l’hydrogène, le carbone était sous forme de méthane et l’azote sous forme d’ammoniac. La planète Mercure, quant à elle, est trop petite et trop proche du Soleil pour pouvoir conserver une atmosphère stable.

L’exploration spatiale des planètes débute dans les années 1960 dans un contexte de concurrence féroce entre les États-Unis et l’Union soviétique. L’exploration robotique se concentre d’abord sur Vénus et Mars, les voisines de la Terre, et est jalonnée d’échecs. Le premier succès vient de Mariner-4, sonde spatiale américaine lancée en 1964, qui prend les premières images du sol martien. Ces nouvelles données mettent ainsi un terme au mythe vivace des canaux martiens – structures rectilignes qui seraient l’œuvre d’une vie intelligente –, né près d’un siècle auparavant d’une illusion d’optique autour des observations de Giovanni Schiaparelli (1835-1910). Toujours sur Mars, le succès des missions Mariner-9 (1971-1972) puis Viking entre 1976 et 1982 – comprenant deux orbiteurs (sondes spatiales orbitant autour de la planète) et deux modules de descente ou atterrisseurs – permet un bond en avant dans la connaissance de Mars, son atmosphère, sa surface et ses variations saisonnières. Hélas, le programme Viking ne trouve pas de [...]

Planète Mars vue par Viking-1

Photographie : Planète Mars vue par Viking-1

Photographie

Cette vue est en fait une compilation d'images de la planète Mars qui ont été obtenues par la sonde spatiale américaine Viking-1 en 1976. On observe une longue traînée plus ou moins sombre, légèrement inclinée à proximité de l'équateur, qui traverse toute la planète : il s'agit du... 

Crédits : NASA/ USGS

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Planète 9 et principaux objets lointains de Kuiper : orbites

Planète 9 et principaux objets lointains de Kuiper : orbites
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Planètes : caractéristiques orbitales

Planètes : caractéristiques orbitales
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Planètes : propriétés physiques

Planètes : propriétés physiques
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Planète Mars vue par Viking-1

Planète Mars vue par Viking-1
Crédits : NASA/ USGS

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Écrit par :

  • : directrice de recherche émérite au CNRS, Laboratoire d'études spatiales et d'instrumentation en astrophysique de l'Obsrvatoire de Paris

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Pour citer l’article

Thérèse ENCRENAZ, « PLANÈTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/planetes/