PLANÈTES (GENÈSE DES)

Le 5 novembre 2014, la direction du radiotélescope Atacama Large Millimeter-submillimeter Array (A.L.M.A.) publia dans un communiqué une « image révolutionnaire révélant la genèse de planètes » autour de l’étoile HL Tauri (HL Tau). L’image, magnifique (fig.1), suscita immédiatement un enthousiasme justifié, dans l’attente de l’article scientifique détaillé, qui parut en mars 2015. La constellation du Taureau, bien visible dans le ciel d’hiver de l’hémisphère Nord, contient des étoiles relativement proches du Soleil (140 parsecs soit 450 années-lumière) et se prête donc à une étude détaillée. Elle est depuis longtemps connue pour contenir un nuage de poussière et de gaz où naissent des protoétoiles, le plus souvent entourées d’un disque formé par un mécanisme d’accrétion bien analysé. HL Tau est l’une de ces protoétoiles très jeunes – un à deux millions d’années – venant donc tout juste d’émerger de la phase de cocon très dense qui caractérise le premier stade de formation d’une étoile, accompagnée d’un disque d’accrétion selon un processus désormais largement observé et compris dans ses grandes lignes. Ce disque, chauffé par le rayonnement de l’étoile, est mis en évidence par le rayonnement thermique de ses grains de poussière aux longueurs d’onde infrarouges et millimétriques – selon leur température – et par les raies spectrales qu’émettent les molécules présentes dans son gaz. Jusqu’ici, le diamètre du disque avait été mesuré (25 unités astronomiques [ua], soit à peine la distance du Soleil à la planète Neptune), ainsi que sa masse, considérée comme importante par comparaison à d’autres disques. Âge et masse du disque indiquaient qu’autour de l’étoile HL Tau les conditions de formation d’exoplanètes pourraient bien être réunies.

Disque protoplanétaire autour de l’étoile HL Tauri

Disque protoplanétaire autour de l’étoile HL Tauri

photographie

Sur cette image obtenue à très haute résolution angulaire (environ 25 millisecondes d’angle) par l’interféromètre ALMA fonctionnant aux longueurs d’onde millimétriques et submillimétriques (entre 0,9 et 2,6 mm), on peut observer le disque existant autour de l’étoile jeune HL Tauri,... 

Crédits : ALMA/ ESO/ NAOJ/ NRAO

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Le radio-interféromètre A.L.M.A., situé au Chili, sur un plateau à 5 100 mètres d’altitude, est mis en œuvre par un consortium international rassemblant l’Europe, les États-Unis et le Japon (fig. 2). C’est aujourd’hui l’instrument le plu [...]

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Écrit par :

  • : professeur émérite de l'université Paris-VII-Denis-Diderot, membre de l'Académie des sciences

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Pierre LÉNA, « PLANÈTES (GENÈSE DES) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/planetes-genese-des/