PHOTOGRAMME

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Selon ses domaines d'application, le terme « photogramme » désigne des images de nature différente. En technique cinématographique, il signifie la plus petite unité de prise de vue, l'image indivisible dont la succession, vingt-quatre fois par seconde, crée la continuité filmique. Le mot « photogramme » est aussi employé dans l'acception de « photographie », mais il s'applique alors, spécifiquement, au produit fini (l'image) et non au procédé technique permettant de l'obtenir. C'est en ce sens qu'il faut lire le titre de la célèbre revue britannique Photograms of the Year. Par ailleurs, le mot est utilisé en photographie scientifique pour dénommer un cliché résultant d'une expérience ou d'une observation pointue. Einstein parle ainsi d'un « photogramme de globules rouges ». Cet usage scientifique du terme amènera le peintre constructiviste Moholy-Nagy à récupérer le mot, en 1921, pour désigner les images qu'il obtient en chambre noire — c'est-à-dire en laboratoire — sans appareil photographique ni objectif. Selon Moholy, il faut entendre par photogramme une image née de la simple exposition à la lumière d'objets divers posés directement sur le papier sensible. C'est cette définition qui est couramment retenue aujourd'hui.

Si elle doit son nom à Moholy-Nagy, la technique du photogramme n'en a pas moins été pressentie, bien longtemps avant la découverte de la photographie elle-même, par Thomas Wedgwood et Humphrey Davy, qui publient, en 1802, une Méthode pour copier des peintures sur verre et faire des profils par l'action de la lumière sur le nitrate d'argent. Cette application originale des propriétés chimiques de la lumière peut être considérée comme une préfiguration du photogramme. À partir de 1853, Corot et les peintres de Barbizon dessinent à la pointe sur une plaque de verre fumé ou verni qu'ils utilisent comme négatif pour impressionner par contact un papier sensible. Mais cette pratique, qu'ils appellent le « cliché-verre », est encore proche des méthodes picturales. Deux des inventeurs de la photographie, William Henry Fox Talbot en Angleterre et Hippolyte Bayard en France, « copient » des végétaux en les déposant directement sur le papier sensible. Aussi simples soient-elles, ces reproductions doivent pourtant être considérées comme d'authentiques photogrammes.

Les trois artistes qui explorèrent le plus systématiquement les potentialités créatives du photogramme sont Christian Schad, Man Ray et László Moholy-Nagy. En 1918, le peintre d'origine allemande Christian Schad, installé à Zurich où il fréquente les premiers cercles dadaïstes, entrevoit les possibilités de la photographie sans caméra. Il dépose sur la feuille sensible des papiers découpés, non plus pour les copier servilement, mais afin d'en tirer des images neuves. Aux yeux des dadaïstes, ces images ont plus d'une séduction, ne se confondant ni avec la peinture, puisqu'elles sont obtenues automatiquement, ni avec la photographie, puisqu'elles sont affranchies de la réalité ; l'effet créé est en grande partie aléatoire et surtout absolument nouveau. Ces qualités suffisent pour plaire à Tristan Tzara, qui les appelle, en jouant sur les mots, des « shadographies » (de l'anglais shadow, ombre), et qui signera le texte accompagnant leur première publication dans le numéro 7 de Dada (1918).

Trois ans plus tard, Man Ray redécouvre le procédé par hasard en essayant de développer un papier qu'il avait oublié d'impressionner. Constatant son erreur, il abandonne la feuille dans le bain de révélateur où se trouvaient également une éprouvette et un thermomètre, et allume la lumière. Aussitôt, une image se forme, qui est à la fois l'ombre projetée des objets sur le papier et leur trace déformée, à cause de la réfraction de la lumière à travers le verre transparent. Au contraire de Schad, Man Ray se sert de vrais objets et non de papiers découpés, ce qui engendre dans ses images un effet tridimensionnel et met en œuvre toute la gamme des tons, du noir profond au blanc éclatant. Les objets ne perdent pas leur identité dans l'opération. Ils sont seulement sublimés en une réalité nouvelle, née du hasard, de l'automatisme du procédé et, bien sûr, des fantasmes de Man Ray : autrement dit, ils acquièrent une surréalité. En décembre 1922, Man Ray publie Les Champs délicieux qui comprend douze « rayographies », selon sa propre expression, avec une préface de Tristan Tzara, et dont le titre évoque Les Champs magnétiques de Breton et Soupault.

László Moholy-Nagy prétend avoir ignoré les travaux de Schad et de Man Ray quand il réalisa ses premiers photogrammes en 1921. Au début, il imite les collages de son ami Kurt Schwitters (qui créera à son tour des photogrammes à partir de 1929) et réalise des images abstraites obtenues par la juxtaposition sur le papier sensible de bandes de papier ou d'étoffes de diverses textures. Au contraire de Man Ray, Moholy transforme toujours les objets en formes non figuratives. Puisque ceux-ci ont peu de points de contact avec le papier, la lumière peut être diffusée par-dessous et brouiller les ombres portées. En utilisant deux ou plusieurs sources d'éclairage, éventuellement même des lampes mobiles, Moholy s'assure que le dessin de l'objet disparaît totalement au profit d'une structuration de l'espace par la lumière. On retrouve dans cette pratique le postulat de base de Moholy, celui qui est à l'origine de sa fameuse sculpture cinétique, le Raum-Licht-Modulator (Modulateur espace-lumière) : l'espace existe a priori mais n'est pas visible. C'est la lumière qui le structure en le balisant petit à petit sur le plan de l'image.

Durant les années 1920 et 1930, de nombreux artistes expérimenteront le photogramme. Parmi ceux-ci, Raoul Hausmann, El Lissitzky, Jan Tschichold, Francis Bruguière, György Kepes, Theodore Roszak, Raoul Ubac et Maurice Tabard sont les plus connus. Dans les années 1950, le photogramme connut un regain d'intérêt auprès des adeptes de la Subjektive Fotografie rassemblés autour d'Otto Steinert et Heinz Hajek-Halke. Le flambeau fut repris par Luigi Veronesi, Jean-Pierre Sudre, János Gulyás, Dieter Roth, Dóra Maner et Floris M. Neusüss. On doit à ce photographe, lui-même créateur de photogrammes, d'avoir organisé à Kassel, en 1983, la première exposition rétrospective de photogrammes, dont le catalogue constitue une importante source d'informations que complète son recueil d'articles, intitulé Das Fotogramm in der Kunst des 20. Jahrhunderts (1990).

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Écrit par :

  • : professeur de communication à l'Institut supérieur des sciences sociales et pédagogiques de Marcinelle, Belgique, chargé de cours à l'université de Liège

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Pour citer l’article

Marc-Emmanuel MÉLON, « PHOTOGRAMME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/photogramme/