NATURALISME

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Le mot

Le terme même de naturaliste est attesté en français dès l'année 1527, au sens de “celui qui étudie l'histoire naturelle” ; celui de naturalisme, dont la première occurrence est légèrement postérieure, est employé, au xviiie siècle, pour désigner un système philosophique dans lequel on attribue tout à la nature comme premier principe (Diderot l'utilise comme synonyme de “religion naturelle”). Puis, dans la seconde moitié du xixe siècle, ces termes commencent à être appliqués à la peinture : Baudelaire (Salon de 1846) oppose les coloristes, peintres du Nord, et les naturalistes, peintres du Midi, “car la nature y est si belle et si claire que l'homme [...] ne trouve rien de plus beau à inventer que ce qu'il voit”. Mais c'est surtout le critique d'art Castagnary qui suggère l'émergence d'une “école naturaliste”, dont il dit, dans son Salon de 1863, qu'elle “affirme que l'art est l'expression de la vie sous tous ses modes et à tous ses degrés, et que son unique but est de reproduire la nature en l'amenant à son maximum de puissance et d'intensité : c'est la vérité s'équilibrant avec la science”.

Lorsque Zola commence à employer le terme naturalisme, dans les années 1865-1866, il trouve donc un terrain déjà préparé dans le domaine de la peinture ; il hérite aussi d'un emploi du terme qui le corrèle avec les sciences de la nature, alors en plein développement, qui forment la grande référence scientifique de l'époque. Taine est ici l'initiateur : en 1858, il signale en Balzac un “naturaliste”. La première annonce importante d'un naturalisme littéraire est constituée par une phrase de la deuxième édition de Thérèse Raquin (1868) : Zola y évoque en effet un “petit groupe d'écrivains naturalistes auquel [il a] l'honneur d'appartenir” ; mais, à cette date, on serait bien embarrassé de nommer les membres de ce groupe.

À l'étranger

Hors de France, les situations varient suivant les pays. L'Angleterre connaît “naturalism” depuis le xvie siècle, mais le mot reste longtemps réservé au seul domaine philosophique, encore au xixe siècle. En Russie, le critique Bielinski donne u [...]

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Pour citer l’article

Yves CHEVREL, « NATURALISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/naturalisme/