LAOZI [LAO-TSEU]

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Sage taoïste de l'Antiquité chinoise, auteur présumé du livre qui porte son nom (Laozi) et qui est plus connu sous le titre de Daode jing, Livre de la Voie et de la Vertu. De la vie de Laozi (littéralement, le « Vieux Maître ») ne sont connues que des légendes : aucune identification avec un personnage historique n'a été possible jusqu'ici. La première biographie du Vieux Maître par Sima Qian dans ses Mémoires historiques (Shiji) représente déjà un effort en vue de regrouper plusieurs traditions légendaires différentes : Laozi est présenté comme étant originaire du pays de Chu, dans la Chine du Sud ; son nom de famille est Li, son prénom Er, son appellation (zi) Boyang et son nom posthume Dan ; il occupe, dans l'administration des Zhou, le poste d'archiviste. On le désigne, d'autre part, comme le maître de Confucius, qui l'interroge sur les rites. Enfin, il apparaît comme un sage qui pratique le Dao et la vertu ; il constate le déclin de la dynastie des Zhou et se retire en direction de l'ouest ; arrivé à la passe qui sépare la terre des hommes civilisés de celle des sauvages et des immortels, il transmet à Yin Xi, le gardien, son livre en cinq mille caractères ; ensuite, il disparaît. Sima Qian mentionne aussi la tradition selon laquelle Laozi aurait cultivé son esprit vital et vécu plusieurs centaines d'années. Il aurait été le Grand Astrologue Dan des Zhou, qui vécut au ~ ive siècle : voyant le gouvernement en déclin, il s'est retiré pour vivre en sage caché.

Laozi

Laozi

Photographie

Laozi (Lao-Tseu), le sage taoïste de l'Antiquité chinoise, chevauchant son buffle. Encre et peinture sur soie, dynastie Ming (1368-1644). National Palace Museum, Taipeh, Taiwan. 

Crédits : Bridgeman Images

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  • : directeur d'études à l'École pratique des hautes études (Ve section, sciences religieuses)

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Pour citer l’article

Kristofer SCHIPPER, « LAOZI [LAO-TSEU] », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 avril 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/laozi-lao-tseu/