DEAN JAMES BYRON (1931-1955)

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« Vivre vite, mourir jeune et faire un beau cadavre »

Né en 1931, à Marion dans l'Indiana, au sein d'une famille modeste, ce fils unique est fortement marqué par la mort de sa mère qui survient alors qu'il est âgé de neuf ans. Séparé de son père, avec qui il ne s'entend pas, il est élevé par un oncle, dans une ferme du Midwest. Myope et de taille moyenne, il se bat pour s'imposer physiquement dans les épreuves athlétiques ; mais c'est la découverte du théâtre qui sera déterminante. Il rejoint celui-ci en Californie et décide de s'inscrire, en plus des cours de droit auquel son père le destine, à ceux de la section d'art théâtral de l'université de Los Angeles (U.C.L.A.). Il suit, dès 1950, l'enseignement de l'acteur James Whitmore qui fut élève à l'Actors Studio d'où sortait Marlon Brando, qui avait fortement impressionné James Dean dans C'étaient des hommes (1950), de Fred Zinnemann. Il débute à l'écran dans Fixed Baionets (Baïonnette au canon, 1950), de Samuel Fuller, où il fait de la figuration (un cadavre). Mais Whitmore le persuade de tenter sa chance à New York. Il y suit très vite l'enseignement de l'Actors Studio et décroche quelques rôles au théâtre : d'abord dans Sea the Jaguar de Richard Nash, et dans The Immoralist de Ruth et Augustus Goetz, d'après le roman André Gide, où il fait réellement sensation dans le rôle du jeune bédouin qui séduit Louis Jourdan.

Elia Kazan le remarque et l'engage pour tourner sous sa direction dans À l'est d'Eden (East of Eden, 1955). Bien qu'inconnu à Hollywood, James Dean suscite la curiosité, puis l'intérêt, de la presse spécialisée, alors que des teenagers déjà conquis suivent ses amours malheureuses avec la jeune actrice d'origine italienne Pier Angeli. La même année, il enchaîne avec La Fureur de vivre (Rebel without a Cause) de Nicholas Ray : il est déjà [...]


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Écrit par :

  • : historien du cinéma, maître de conférences à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne, membre du comité de rédaction de la revue Positif

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Pour citer l’article

Christian VIVIANI, « DEAN JAMES BYRON - (1931-1955) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-byron-dean/