DAVY HUMPHRY (1778-1829)

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La lampe Davy

Davy retourna en Angleterre en 1815 et on lui demanda aussitôt d'étudier les explosions qui avaient causé de nombreux désastres dans les mines de charbon du fait de l'augmentation de la production au cours de la révolution industrielle. Il identifia le gaz explosif comme étant un mélange de méthane et d'air et remarqua que dans les tubes étroits le mélange n'explosait pas, la chaleur dégagée étant dissipée trop rapidement. Il découvrit alors qu'une toile métallique empêche de la même façon les explosions et qu'une lampe dont la flamme est entourée d'une telle toile ne présente plus aucun danger. Bien plus, un changement de couleur de la flamme avertit de la présence d'une atmosphère explosive. La lampe de sûreté fut rapidement adoptée partout et la production de charbon augmenta considérablement, bien que quelques explosions se produisissent malgré tout du fait de lampes mal entretenues ou placées dans des courants d'air excessifs.

Lampes de sécurité pour les mineurs

Photographie : Lampes de sécurité pour les mineurs

Photographie

C'est le chimiste et physicien britannique Humphry Davy (1778-1829) qui conçut la première lampe de sécurité pour les mineurs en 1816. Divers modèles furent ensuite fabriqués : à droite, une lampe Davy et, à gauche, trois modèles conçus par George Stephenson.  

Crédits : Hulton Getty

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Davy fut nommé baronet, puis élu, en 1820, président de la Royal Society. Il s'efforça, sans grand succès, de convaincre le gouvernement d'aider davantage la recherche scientifique. En 1826, sa santé déclina brutalement et il passa le reste de sa vie principalement en Italie et en Autriche. Après sa mort, à Genève, fut publié son livre le plus populaire, Consolations in Travel, or the Last Days of a Philosopher, écrit sous forme de dialogue, méditation sur la science, la métaphysique et la théologie.

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Écrit par :

  • : senior lecturer history of science, University of Durham, États-Unis, P.H.D., editor, British Journal for History of Sciences

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Pour citer l’article

David Marcus KNIGHT, « DAVY HUMPHRY - (1778-1829) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/humphry-davy/