HESSE, Allemagne

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La Hesse (Hessen en allemand) est un Land allemand situé dans la partie centrale du pays. D’une superficie de 21 115 kilomètres carrés, ce territoire était peuplé de 6,2 millions d’habitants en 2017. La partie sud, la plus densément peuplée, est occupée par les agglomérations de Francfort-sur-le-Main, Wiesbaden, sa capitale administrative, et Darmstadt, qui font de ce territoire un des plus riches et des plus puissants économiquement d’Allemagne.

Allemagne : carte administrative

Carte : Allemagne : carte administrative

Carte administrative de l'Allemagne. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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La Hesse se divise sur le plan physique en deux grands ensembles. Le tiers sud, drainé par le Main et le Rhin, est d’altitude relativement basse. Les deux tiers nord, relevant des bassins versants de la Lahn, de la Fulda et de la Werra, occupent des altitudes plus élevées, avec des massifs intégrés à l’ensemble de chaînes érodées du Mittelgebirge. Ils culminent à 950 mètres. Les chaînes les plus remarquables sont le Taunus, qui surplombe Wiesbaden et Francfort, le versant sud du Rothaargebirge, la Rhön et le Vogelsberg, né d’un ancien volcan.

Le territoire actuel de la Hesse ne correspond à aucune entité politique antérieure à la Seconde Guerre mondiale. Les espaces qui la composent ont pu être à la fois des territoires des maisons de Hesse ou de Nassau, de l’archevêché de Mayence ou encore de la Westphalie. La plus grande part du territoire a été incorporée aux territoires prussiens après la bataille de Sadowa de 1866 qui a scellé la victoire de la Prusse sur l’Autriche. Francfort-sur-le-Main y perdit son autonomie fiscale et politique. En 1945, le Land de Hesse a été créé à l’intérieur de la zone d’occupation américaine en Allemagne. Le quartier général de cette zone se trouvait à Francfort, point de départ d’une partie des opérations de ravitaillement pendant le blocus de Berlin de 1948-1949. La région accueille toujours aujourd’hui plusieurs bases aériennes américaines. Jusqu’en 1990, la partie orientale du Land constituait une frontière avec la République démocratique allemande et à ce titre subissait les contraintes du « rideau de fer ».

La population de la Hesse connaît une constante croissance depuis le milieu du xxe siècle, passant de 4,3 à 6,2 millions d’habitants entre 1950 et 2017. Même si la population rurale a diminué, cette baisse a été compensée par la croissance continue des zones urbaines qui ont absorbé les migrations depuis les campagnes. Le Land n’a pas subi, à la différence de la Ruhr ou de la Sarre, de sévères épisodes de désindustrialisation. Depuis 2015, comme dans de nombreuses régions allemandes, l’accroissement de population est surtout dû à l’apport de population étrangère.

Les deux tiers de la population de la Hesse, soit presque 4 millions d’habitants, habitent dans le tiers sud du Land. Les zones les plus peuplées se situent dans les agglomérations de Francfort, Wiesbaden, Darmstadt et Offenbach.

Longtemps ville relativement autonome politiquement, Francfort s’est affirmée comme un centre économique de premier plan en Allemagne dès avant la Seconde Guerre mondiale. Ce statut a été conforté après 1945 par le transfert de Berlin à Francfort de sièges sociaux de grands groupes et l’installation d’institutions financières de premier plan comme la Banque fédérale, la Bourse fédérale puis plus récemment la Banque centrale européenne. La ville est connue pour être l’une des toutes premières places financières européennes du monde. Après les destructions de la Seconde Guerre mondiale, la reconstruction de la ville a allié restauration du centre ancien et développement dans un quartier attenant d’un centre d’affaires. La ville contribue pour beaucoup à faire de la Hesse un des Länder les plus riches d’Allemagne. Francfort est aussi un centre culturel et universitaire d’importance. Bien que la ville soit considérée comme la capitale économique de l’Allemagne, elle n’est pourtant que la cinquième du pays par sa population.

Wiesbaden, située près de la confluence du Main et du Rhin, est de taille plus modeste. Ville thermale, autrefois destination touristique très importante, Wiesbaden est surtout aujourd’hui une ville centrée sur le tertiaire et dont les premiers em [...]

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  • : docteur en géographie, maître de conférences à l'École normale supérieure de Lyon

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Pour citer l’article

Antoine LAPORTE, « HESSE, Allemagne », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 juillet 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/hesse-allemagne/