HÉRODOTE (env. 484-425 av. J.-C.)

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Enquête et synthèse

L'œuvre qu'il a laissée reflète en tout cas ces influences diverses et en opère la synthèse. À beaucoup d'égards, on a le sentiment qu'elle porte en elle le témoignage d'une élaboration vivante.

En particulier, si les voyages d'Hérodote l'orientaient vers l'enquête relative aux divers pays, et si l'atmosphère athénienne pouvait le pousser vers l'analyse politique, il y avait là deux centres d'intérêt différents, dont la coexistence se reflète dans la structure même de son œuvre.

Celle-ci comporte neuf livres (auxquels on a donné les noms des neuf muses). Elle s'appelle ’Ιστορ́ιη (Historiè), ce qui veut dire enquête, et il n'est pas très facile de lui donner un titre qui soit plus précis. Elle tend, en effet, dès la première phrase, à exposer ce que furent les guerres médiques et les événements immédiatement antérieurs. Mais le récit des guerres médiques ne commence qu'au livre VI. Qu'y a-t-il donc avant ? En un sens, on peut dire que l'on trouve la croissance de l'empire perse jusqu'au moment des guerres médiques ; Hérodote raconte, dans les premiers livres, comment trois souverains successifs – Cyrus, Cambyse, Darius – après avoir réduit les Lydiens de Crésus, s'attaquèrent à l'Asie Mineure et à l'Assyrie (livre I), puis à l'Égypte (livre II), à Samos (livre III), et enfin aux Scythes, à la Libye et à la Thrace. Mais ces premiers livres ne se déroulent pas selon un esprit historique, ni selon l'ordre chronologique.

Tout d'abord, Hérodote ne commence pas par les souverains perses : son livre I s'ouvre sur l'histoire de Crésus (le premier des princes barbares à avoir soumis certains Grecs) ; et l'on ne rencontre Cyrus que lorsqu'il vainc Crésus. Il s'agit donc plutôt des barbares en général que des Perses. Mais surtout, d'un bout à l'autre, Hérodote procède par longues parenthèses et semble coudre ensemble une série de monographies, qui sont comme indépendantes. Chaque fois que les Perses attaquent un nouveau peuple, il groupe tout [...]


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Écrit par :

  • : ancienne élève de l'École normale supérieure, membre de l'Institut, professeur au Collège de France

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Pour citer l’article

Jacqueline de ROMILLY, « HÉRODOTE (env. 484-425 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/herodote/