HERZBERG GERHARD (1904-1999)

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Physicien canadien d'origine allemande né le 25 décembre 1904 à Hambourg et décédé le 3 mars 1999 à Ottawa. Gerhard Herzberg, grand physicien expérimentateur, a dominé pendant un demi-siècle la physique moléculaire et la spectroscopie optique, science qui détermine la structure interne des molécules et des atomes à partir de la lumière qu'ils émettent ou absorbent. Pendant les années 1920, il a été témoin du développement de la physique quantique et il a fréquenté les acteurs de cette grande époque de la physique. La carrière de Herzberg fut couronnée en 1971 par l'attribution du prix Nobel de chimie « pour ses contributions à la connaissance de la structure électronique et géométrique des molécules, en particulier des radicaux libres ». Les radicaux libres sont des espèces moléculaires éphémères, dont le temps de vie se mesure en millionièmes de seconde, qui apparaissent au cours des réactions chimiques et en conditionnent le déroulement. Si, pendant toute son activité, Gerhard Herzberg est resté fidèle au domaine de la spectroscopie optique atomique et moléculaire, ses travaux ont eu un impact considérable dans d'autres domaines, tels ceux de l'astrophysique ou de la chimie.

De 1924 à 1928, Gerhard Herzberg fait des études de physique à Darmstadt. Après son doctorat, il séjourne à Göttingen (1928-1929) où il travaille dans les instituts dirigés par Max Born et James Franck. Avec Walter Heinrich Heitler, il montre, en s'appuyant sur les alternances d'intensité observées dans le spectre Raman de rotation de N2, que le noyau d'azote ne peut pas contenir des électrons, contrairement à une idée reçue à l'époque. Cette constatation conduira Werner Karl Heisenberg à postuler que les noyaux sont composés uniquement de protons et d'une nouvelle particule éléme [...]


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Christian JUNGEN, « HERZBERG GERHARD - (1904-1999) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/gerhard-herzberg/