FON

Localisés dans le sud du Bénin et au Nigeria, les Fon parlent un dialecte ewe, du sous-groupe kwa de la famille Niger-Congo des langues africaines. Leur langue est proche de celles des Adja et des Ouatchi. Dans les années 2000, on estime leur nombre à 3,5 millions.

L'économie traditionnelle des Fon repose sur l'agriculture (maïs, manioc, ignames) ; les plantations de palmiers à huile fournissent l'essentiel des produits. Les hommes assurent défrichage et sarclage, les femmes entretiennent les champs et font la récolte. Chaque village possède un groupe de chasseurs professionnels qui a son propre chef. La forge et le tissage sont assurés par des hommes qui exercent ces activités de façon spécifique ; la poterie constitue une activité féminine. Une monnaie de cauris est à la base d'un système complexe de marché.

La famille polygynique constitue l'unité sociale de base des Fon. Chaque femme occupe avec ses enfants une case au sein d'un enclos qui comprend également des constructions destinées au mari ; à ceux de ses frères et de ses enfants adultes qui vivent avec lui ; aux adolescents de sexe masculin ; au culte des ancêtres ainsi que celui des greniers. Un lignage, composé de familles apparentées en ligne masculine, occupe en général une série d'enclos contigus ; l'homme le plus âgé joue le rôle de chef de lignage. Les clans patrilinéaires, dispersés à travers le Dahomey et le Nigeria, jouaient autrefois un rôle important, mais, dans la période récente, l'organisation clanique s'est effondrée. Le culte des ancêtres demeure cependant un trait essentiel de la religion fon qui comprend également tout un panthéon de divinités naturelles, de dieux et de forces personnalisées, de croyances magiques ainsi qu'un système complexe de pratiques divinatoires.

Dirigé par un chef héréditaire, le village est la première unité politique ; le chef de village a davantage un rôle d'arbitrage que de commandement. Dans le royaume du Dahomey, qui a fleuri aux xviiie et xixe siècles, les chefs étaient les représentants d'un monarque puissant. La conduite de la guerre constituait une des principales fonctions de la ro [...]


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  • : chargé de cours à l'université de Paris-VIII, assistant de recherche à l'École pratique des hautes études

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Pour citer l’article

Roger MEUNIER, « FON », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 octobre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/fon/