EXTINCTION DE MARSUPIAUX EN AUSTRALIE AU QUATERNAIRE

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Depuis le début du xxie siècle, une controverse agite les spécialistes du Quaternaire d'Australie : l'homme est-il le premier et seul responsable de la disparition des grands mammifères de cette île-continent ? N'est-ce pas plutôt les variations climatiques qui ont entraîné la disparition de nombreux végétaux et, par là, celle des herbivores qui s'en nourrissaient ?

Sthenurus, genre de kangourou fossile

Sthenurus, genre de kangourou fossile

Photographie

Un des représentants du genre Sthenurus (signifiant « queue forte »), kangourou pesant environ 150 kg et pouvant mesurer jusqu’à 2 mètres de hauteur. Il a disparu voici 40 000 ans environ, comme cinquante-quatre autres espèces de marsupiaux de plus de 10 kg qui vivaient en Australie à... 

Crédits : P. F. Murray/ Science, 2012

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Bien que largement occupée aujourd'hui par de vastes déserts, l'Australie a longtemps abrité une faune très variée de marsupiaux herbivores quand ces espaces étaient couverts d'une forêt parsemée de grandes clairières herbeuses. La vague d'extinction qui a touché cette île à la fin du Quaternaire se situe entre — 50 000 et — 40 000 ans. 55 espèces de marsupiaux de plus de dix kilogrammes, la plupart herbivores, ont alors disparu, ainsi que de nombreux reptiles et oiseaux. C'est à cette même époque que, venus d'Asie, les premiers hommes franchissent les mers à l'occasion d'un réchauffement climatique (qui a abaissé le niveau marin) et, se déplaçant d'île en île, parviennent à coloniser cet immense territoire.

Beaucoup de spécialistes accusent ces nouveaux arrivants d'être, par la chasse et surtout les incendies qu'ils provoquaient pour dérouter leurs proies, la première cause de cette disparition massive d'animaux qui jusqu'ici avaient résisté aux fluctuations climatiques précédentes. Il n'empêche que, dans le même temps, s'est produit un réchauffement climatique. Le changement de la composition de la flore et l'extension des déserts que l'on constate aujourd'hui pourraient en être la conséquence. Comme il y a peu de sites de mammifères fossiles susceptibles de fournir des informations sur cette période charnière, c'est d'une manière ind [...]

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Jean-Louis HARTENBERGER, « EXTINCTION DE MARSUPIAUX EN AUSTRALIE AU QUATERNAIRE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/extinction-de-marsupiaux-en-australie-au-quaternaire/