ÉPOPÉE DE GILGAMESH

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« Le grand homme qui ne voulait pas mourir »

Cette épopée relate l'histoire de Gilgamesh, roi et tyran de la ville d'Uruk en Mésopotamie : « Pour deux tiers, il est dieu, pour un tiers, il est homme. » Ses concitoyens s'étant plaint auprès de leur dieu Anu d'être traités avec dureté (« nuit et jour règne sa violence »), celui-ci crée Enkidu, mi-homme mi-bête, pour tenir en respect leur souverain. Ignorant la société des hommes, Enkidu vit au milieu des animaux : « Abondamment velu par tout le corps, il avait une chevelure de femme, aux boucles foisonnant comme un champ d'épis. Ne connaissant ni concitoyens ni pays, accoutré à la sauvage, en compagnie des gazelles. » Gilgamesh pour lui faire quitter son état de nature, lui envoie une courtisane. Enkidu succombe à ses charmes pendant six jours et sept nuits, et cesse de ce fait d'être un homme sauvage, les bêtes le fuyant désormais comme elles le font pour les autres hommes. Il gagne alors Uruk et provoque Gilgamesh qui le vainc, épisode qui va sceller leur amitié. Ensemble, ils courent le monde, affrontent victorieusement le monstre Humbaba et défient même la déesse Ishtar. Mais ce n'est qu'après la mort de « son ami, son petit frère » que Gilgamesh commence véritablement son épopée, en partant en quête de l'immortalité : « Devrai-je donc mourir, moi aussi ? Ne me faudra-t-il pas ressembler à Endiku ? L'angoisse m'est entrée au ventre ! C'est par peur de la mort que je cours la steppe. »

La déesse Ishtar

La déesse Ishtar

Photographie

La déesse Ishtar, terre cuite, époque babylonienne, vers 1700 av. J.-C. Musée du Louvre, Paris. 

Crédits : Bridgeman Images

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Gilgamesh recherche Uta-napisti dont le nom signifie « celui qui a reçu l'immortalité » : il le rejoint sur son île où Uta-napisti lui relate le Déluge, puis la décision divine de lui conférer l'immortalité. Mais en retournant à Uruk, tandis qu'il se baigne dans une fontaine, Gilgamesh, qui a trouvé la plante d'immortalité que lui a indiqué Uta-napisti, voit un serpent [...]


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Pour citer l’article

Florence BRAUNSTEIN, « ÉPOPÉE DE GILGAMESH », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/epopee-de-gilgamesh/