ÉCONOMIE (Définition et nature)Enseignement de l'économie

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L'influence de Jean-Baptiste Say

Issu d'une famille de commerçants lyonnais, Jean-Baptiste Say (1767-1832) s'enthousiasme très tôt pour l'économie et pour la révolution industrielle qui est en train de se produire outre-Manche. Sa vie est à multiples facettes. Il s'engage pour la Révolution et sera toute sa vie un républicain modéré, attaché au respect de la liberté. Il est l'équivalent d'un directeur de cabinet du ministre girondin des Finances Clavières ; il est aussi un membre turbulent du Tribunat consulaire dont il se fait expulser. Il fonde, par ailleurs, une entreprise de textile dans le Pas-de-Calais, mais ce défenseur de l'esprit entrepreneurial se révèle trop irrésolu pour mener à bien une affaire industrielle et fait faillite. Il est, enfin, un théoricien et un enseignant de l'économie réputé.

La nécessité d'enseigner l'économie est une conséquence de ses théories. Il est, en effet, connu pour avoir énoncé la loi des débouchés (Traité d'économie politique, 1803). Selon cette loi, chaque fois qu'une entreprise produit quelque chose, elle distribue sous forme de salaires et de dividendes à ses actionnaires l'équivalent en pouvoir d'achat de la valeur du produit qu'elle vient de fabriquer. Chaque produit vendu trouve donc, en face de lui, le pouvoir d'achat nécessaire à son acquisition, si bien qu'il n'y a jamais surproduction. Les détracteurs de Say en ont conclu qu'il considérait qu'il ne pouvait pas y avoir de chômage puisque chaque oisif embauché fabrique un produit qui trouve automatiquement son débouché. Mais Say conteste cette caricature de son propos. Si l'embauche des chômeurs paraît effectivement logique, elle ne va pas pour autant de soi, car ce geste de volonté suppose que quelqu'un ait la détermination réelle de le réaliser. Ce quelqu'un est pour Say assez rare et c'est sur lui que tout repose ; c'est l'entrepreneur que la littérature économique contemporaine qualifie désormais systématiquement de schumpétérien. Cet entrep [...]


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Pour citer l’article

Jean-Marc DANIEL, « ÉCONOMIE (Définition et nature) - Enseignement de l'économie  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/economie-definition-et-nature-enseignement-de-l-economie/