DISCOURS SUR L'ORIGINE ET LES FONDEMENTS DE L'INÉGALITÉ PARMI LES HOMMES (J.-J. Rousseau)Fiche de lecture

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Le Discours sur l'origine et les fondements de l'inégalité parmi les hommes irradie toute la réflexion théorique de Rousseau : il contient sa théorie du langage, développée dans l'Essai sur l'origine des langues (1781), justifie Du contrat social (1762), éclaire l'Émile (1762) et son projet d'« éducation négative ». Certes, le second Discours révèle aussi l'être de Jean-Jacques : l'état de nature est comme un état d'enfance (« c'est la véritable jeunesse du monde ») et Rousseau n'en abandonnera jamais la (re)quête, jusqu'aux Rêverie du promeneur solitaires, tentative de ressaisie du moi à travers les seules « sensations ». Universel, le Discours de 1755, contenant en germe la philosophie politique moderne et l'anthropologie, est une « œuvre source, à partir de laquelle on peut faire commencer toute la réflexion moderne sur la nature de la société » (J. Starobinski). Il permet notamment de penser l'homme, à travers la notion centrale de « perfectibilité », comme un « animal mimétique » (P. Lacoue-Labarthe) capable à certaines conditions de « rétablir [les règles du droit naturel] sur d'autres fondements » (Préface) en refusant la dénaturation. À ce titre, il n'est peut-être pas interdit de penser que le terme de « révolution », si fréquent dans le second Discours où il revêt le plus souvent un sens astronomique ou simplement temporel, constitue en sa dernière occurrence plus nettement politique, un avertissement, moins aux despotes en action qu'aux hommes en général, absolument responsables de leur devenir historique.

Émile, J.-J. Rousseau

Photographie : Émile, J.-J. Rousseau

Émile, de Jean-Jacques Rousseau (1712-1778), in œuvres, Thomine et Fortic, 1823-1824, Paris. «Chacun respecte le travail des autres afin que le sien soit en sûreté.» Gravure sur cuivre de Dupreel d'après Jean Michel Moreau (1741-1814). 

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  • : ancienne élève de l'École normale supérieure de Fontenay-aux-Roses, maître de conférences à l'université de Poitiers

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Pour citer l’article

Anouchka VASAK, « DISCOURS SUR L'ORIGINE ET LES FONDEMENTS DE L'INÉGALITÉ PARMI LES HOMMES (J.-J. Rousseau) - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/discours-sur-l-origine-et-les-fondements-de-l-inegalite-parmi-les-hommes-livre-de-j-j-rousseau/