DESCRIPTION (esthétique)

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L'histoire de l'art ne peut se construire qu'à partir de l'examen attentif de l'apparence, aussi la description est-elle l'un de ses outils d'investigation fondamentaux. Des travaux, comme ceux de Philippe Hamon (La Description littéraire : anthologie de textes théoriques et critiques, 1991) et de Roland Recht (Le Texte de l'œuvre d'art : la description, 1998), ou, encore, les actes du colloque La Description de l'œuvre d'art. Du modèle classique aux variations contemporaines (Olivier Bonfait dir., 2004) ont étudié la genèse et l'évolution de ce discours qui dépeint un objet avec des mots.

L'Antiquité en offre des exemples fameux sous la forme de l'ekphrasis, développement qui fait voir, par le pouvoir expressif de la poésie ou de la prose, une œuvre d'art réelle ou imaginaire. Ce terme grec, qui indique l'action d'« exposer », d'« expliquer en détail », trouve son illustration dans le passage de L'Iliade évoquant les scènes représentées sur le bouclier d'Achille, ou, plus tardivement, dans La Galerie de tableaux de Philostrate, au début du iiie siècle après J.-C. Ces exemples s'inscrivent dans la doctrine mimétique dite de l'Ut pictura poesis, selon la formule d'Horace, au ier siècle avant J.-C., dans son Art poétique – « la poésie est une sorte de peinture » –, interprétée par de nombreux auteurs. Ainsi Charles-Antoine Coypel, dans son discours d'Académie intitulé Parallèle de l'éloquence et de la peinture (1749), montre-t-il que tous les arts recourent à des moyens semblables pour décrire le réel.

Une telle conception sera combattue par Gotthold Ephraïm Lessing dans le Laocoon ou Des frontières de la peinture et de la poésie (1766 ; trad. franç. 1866), où sont examinées les contraintes formelles propres à chaque genre. Cet essai à la portée décisive, dont le célèbre groupe sculpté est l'emblème, cherche à définir les champs respectifs de la littérature et des arts plastiques, la première devant se co [...]


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Écrit par :

  • : professeur d'histoire de l'art contemporain à l'université des sciences humaines de Strasbourg

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Pour citer l’article

Christine PELTRE, « DESCRIPTION (esthétique) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/description-esthetique/