COPTES

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L'art copte

L'art copte est celui de la population indigène de l'Égypte sous l'occupation romaine, puis byzantine, réduite peu à peu, après la conquête arabe, à une communauté chrétienne, encore nombreuse et vivante.

L'œuvre copte se manifeste dans les domaines principaux de l'art. En dresser un tableau est une tâche délicate car la période de l'essor de l'art copte, qui se place sous occupation étrangère, entre les deux civilisations pharaonique et musulmane, apparaît comme écrasée entre elles : ses vestiges ont été longtemps négligés, sinon détruits, par les archéologues et la datation de ses monuments en a profondément souffert. Les thèmes sont ceux du répertoire gréco-romain ou byzantin ; ils subissent des déformations stylistiques qui conduisent à se demander si l'art copte constitue l'un des derniers rameaux provinciaux de la basse Antiquité ou s'il manifeste une réelle originalité, s'il s'éteint avec la conquête arabe ou s'il brille plus longtemps. La comparaison avec des monuments contemporains datés et une meilleure connaissance des faits ont permis d'établir un ordre qui apparaît comme l'approche la plus sûre.

Principaux vestiges connus de l'art copte

Principaux vestiges connus de l'art copte

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Principaux vestiges connus de l'art copte. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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La communauté copte

Avant Constantin, l'Égypte était en majorité païenne. Ses habitants, par la conquête romaine en 30 avant J.-C., sont dans leur grande masse soumis à un régime exceptionnel d'impôts très lourds, qui n'épargnent en partie que de petits propriétaires fonciers. Le christianisme se propage au nord, au nord-ouest et au centre. Après plusieurs persécutions, dont celle de Dèce qui pousse au désert et à l'érémitisme un certain nombre de chrétiens, la tolérance relative de Gallien, tout en restituant les lieux de culte (260), favorise une épuration du mouvement érémitique avec les premiers essais de monachisme de saint Antoine vers 270.

Le renom théologique d'Alexandrie s'impose grâce à ses évêques Athanase puis Cyrille. Libéré des entraves officielles, le christianisme s'étend jusqu'au sud et couvre l'Égypte d'évêchés. [...]


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Croix copte

Croix copte
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Principaux vestiges connus de l'art copte

Principaux vestiges connus de l'art copte
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : vice-président de la Société française d'égyptologie, conservateur en chef honoraire des Musées nationaux (Louvre), ancien professeur à l'École du Louvre
  • : professeur honoraire à l'Institut catholique de Paris

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Pour citer l’article

Pierre DU BOURGUET, Hervé LEGRAND, « COPTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/coptes/