COMITÉS D'ÉTHIQUE BIOMÉDICALE

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Histoire et représentation de l'expérimentation sur l'homme

L'histoire de l'expérimentation sur l'homme est fréquemment évoquée par les chercheurs et les médecins pour éclairer le sens des pratiques actuelles. Le développement du recours au jugement éthique rend nécessaires les évocations historiques. Mais de quelle histoire s'agit-il ?

Le sociologue François Isambert, dans un article consacré à « L'Expérimentation sur l'homme comme pratique et comme représentation », montre qu'il s'agit « d'une légende, plus que d'une histoire », qui reflète les phases d'un discours de justification sociale : à la fixation affective sur les aberrations du passé qui culminent avec les expérimentations nazies succède « l'appréciation rassurante d'une modernité humanisée ». Il y a donc construction d'une représentation destinée à calmer les esprits d'un public inquiet du caractère transgressif de certaines pratiques et, dans le même temps, fortification d'un pouvoir scientifique, au nom de l'utilité sociale.

De la biologie à l'éthique, un livre récent du professeur Jean Bernard, qui fut le premier président du Comité national d'éthique, illustre cette démarche. Au chapitre i, « Histoire », il est distingué deux révolutions : « la révolution thérapeutique » de 1937, avec la découverte des sulfamides, et « la révolution biologique » (non datée). Trois périodes sont présentées : « le temps de l'ignorance » (xixe et début du xxe siècle), « le temps des balbutiements » (après 1937) et une troisième période intitulée « de Claude Bernard à Jacques Monod et François Jacob », attirant l'attention sur le rôle des acteurs individuels dans la recherche du progrès scientifique.

Jean Bernard

Jean Bernard

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Grand médecin, homme de science et de haute conscience. 

Crédits : Violaine Paquereau

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François Jacob

François Jacob

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François Jacob est ici photographié dans son laboratoire devant une loupe binoculaire. 

Crédits : Keystone/ Hulton Archive/ Getty Images

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Dans le chapitre très rapide intitulé « Hitler », il est dénié aux expérimentations scientifiques des nazis toute relation à la science : « elles furent à la fois barbares et absurdes ». Dans cette perspective, l'activité scientifique est lavée de tout soupçon politique qui pourrait ternir ces entreprises. « La naissance de la bioéthique », élevée à la fois au rang d'un mouvement international et d'une réflexion fondamentale, [...]


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Jean Bernard

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Crédits : Violaine Paquereau

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François Jacob

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Niels Bohr

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Pour citer l’article

Christine FAURE, « COMITÉS D'ÉTHIQUE BIOMÉDICALE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/comites-d-ethique-biomedicale/