LÉVI-STRAUSS CLAUDE (1908-2009)

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La science des mythes

Pendant près de dix ans, Claude Lévi-Strauss va alors se consacrer entièrement à la science des mythes. Œuvre majeure, les quatre volumes des Mythologiques (1964-1971) traitent, en deux mille pages serrées, de près d'un millier de récits mythiques provenant de plus de deux cents peuples indiens d'Amérique du Sud et du Nord. Cette vaste exploration prolonge, pour Lévi-Strauss, celle des structures de la parenté : « Il s'agit toujours de dresser un inventaire des enceintes mentales, de réduire des données apparemment arbitraires à un ordre, de rejoindre un niveau où une nécessité se révèle, immanente aux illusions de la liberté. » Cette seconde « expérience » lui paraît cependant plus décisive, car, à la différence de ce qui se passe pour la parenté, les mythes ne se soumettent à aucune contrainte objective, si ce n'est aux règles du jeu spontané de l'esprit, qui est amené ainsi « à s'imiter lui-même comme objet ». En étudiant les opérations de la pensée mythique, avatar de la pensée sauvage, il dégage, certes, la signification de ces récits étranges, mais c'est surtout pour montrer comment celle-ci se construit ou, si l'on préfère, se dissout en relations d'opposition, d'inversion, de transformation, selon des figures réglées qui sont recensées par la rhétorique ou l'algèbre et qui font de l'ensemble des mythes des deux Amériques, et sans doute du monde entier, un jeu de variantes logiques. Pour Lévi-Strauss, l'anthropologie doit donc tendre vers une psychologie intellectualiste en révélant, à la base des faits de culture, des structures qui ne sont elles-mêmes que le produit des déterminations auxquelles est soumise l'activité de la « fonction symbolique », fonction qui, porteuse de représentations et de langage, est le propre de l'homme. Cette position intellectualiste, que certains lui reprochent, va cependant de pair, à ses yeux, avec la réflexion esthétique qui traverse toute son œuvre, et notamment le début et la fin des Mythologiques, les Entretiens avec Claude Lévi-Strauss (1961) et La Voie des masques (1975). On y voit diverses formes [...]


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Pour citer l’article

Pierre SMITH, Emmanuel TERRAY, « LÉVI-STRAUSS CLAUDE - (1908-2009) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/claude-levi-strauss/