CHICAGO

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Une capitale industrielle

La mise en valeur de cette situation privilégiée a été à l'origine du développement industriel de Chicago et a drainé vers la ville toutes les richesses des plaines, des richesses qu'il s'agissait de transformer, de stocker, d'exporter.

Une tradition industrielle

L'histoire du rail, instrument privilégié de la conquête de l'Ouest, est à l'origine de l'industrie sidérurgique de la ville. Le rail, en retour, rapportait à Chicago toutes les richesses des grandes plaines – bétail, céréales, bois –, transformées par des industries en pleine expansion.

L'industrie agroalimentaire s'appuie d'abord sur les céréales – en 1848, la création du Board of Trade, la Bourse aux céréales, fait de Chicago le grenier des États-Unis –, puis sur les fameux Union Stockyards, ces abattoirs fondés en 1865 et qui resteront le principal employeur de la ville jusqu'en 1971, date de leur fermeture. L'apparition du wagon réfrigéré et de la boîte de conserve fait alors de Chicago le premier fournisseur de viande de toute l'Amérique du Nord.

Grande consommatrice de matériel agricole et de matériel ferroviaire pour le transport de ses productions, cette industrie agroalimentaire stimule les industries métallurgiques (McCormick, pour les machines agricoles nécessaires à la mise en valeur des plaines), qui resteront, jusqu'aux années 1960, la base industrielle de Chicago. Longtemps bloquée par le monopole de Pittsburgh, l'industrie métallurgique prend véritablement son essor en 1906, alors qu'est construite à Gary, au sud de la ville, la première industrie sidérurgique sur l'eau. Située à mi-chemin entre les réserves de minerai de fer chargées à Duluth et les réserves de charbon des Appalaches et de l'Indiana, Chicago ravit à Pittsburgh, en 1953, son titre de premier producteur d'acier du monde. À la fin de la décennie 2010, le travail des métaux reste le premier secteur industriel de la région de Chicago, qui conserve son leadership au niveau national.

Les richesses sylvicoles des grandes plaines favorisent également l'industrie du bois, fournisseur principal des matériaux de construction de cette ville-champignon, jusqu'en 1871, date du grand incendie qui ravage le centre-ville. Cette catastrophe fut l'occasion de tester de nouveaux matériaux, suscitant de nouvelles techniques de construction : c'est en effet à Chicago qu'est construit le premier gratte-ciel, avec sa structure métallique, invention qui soutient l'industrie sidérurgique. Car rares sont les villes où se révèle avec autant d'acuité la symbiose entre développement urbain, production industrielle et histoire socioculturelle.

Une histoire socioculturelle liée à l'industrie

L'exceptionnelle rapidité du développement de Chicago a nécessité des moyens tout aussi exceptionnels : surélévation de toutes les constructions pour pallier les inconvénients du sol marécageux, renversement du cours de la rivière Chicago pour éviter la pollution du lac, seule réserve en eau potable, par les eaux usées de la ville. De tels défis sont à la base de l'école architecturale de Chicago, dominée par William Le Baron Jenney – qui édifie à Chicago le premier gratte-ciel en 1885 –, Louis Sullivan, ou encore Daniel H. Burnham, les pionniers de l'architecture moderne. Ce dernier offrit à la ville, en 1909, un plan d'aménagement qui laissait une large place aux espaces verts, notamment sur les bords du lac, un plan qui, depuis lors, influence tout l'urbanisme nord-américain. Les Expositions universelles de 1893 et de 1933 assoient la réputation de Chicago, qui fait figure de vitrine de l'architecture, une image qui sera encore nourrie au xxe siècle par les réalisations de Frank Lloyd Wright et Ludwig Mies van der Rohe. Parallèlement, les retombées socio-spatiales d'une telle croissance furent à l'origine de l'école de sociologie de Chicago, dont les travaux sur l'écologie urbaine eurent une influence internationale.

Chicago

Photographie : Chicago

Le lac Michigan et le parc Lincoln, à Chicago, Illinois, États-Unis. 

Crédits : Mark Segal/ Getty Images

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La construction de cette machine urbaine ne se fit évidemment pas sans heurts. Jusqu'aux années 1930, Chicago est une des villes américaines où la misère est la plus criante. L'écrivain Upton Sinclair la dénonce en publiant The Jungle en 1906, décrivant les effroyables conditions de vie des travailleurs des abattoirs, le plus souvent des populations noires venues du Sud, à la suite de la mécanisa [...]

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Pour citer l’article

Laurent VERMEERSCH, « CHICAGO », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/chicago/