CAFÉS LITTÉRAIRES

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Les cafés littéraires en Europe : une définition introuvable

Il semble plus facile de dire ce qu'un café littéraire n'est pas plutôt que de circonscrire son essence. Le qualificatif de « littéraire » qui accompagne les cafés mémorables est désormais un terme consacré, mais qui s'avère trop restrictif. Si les hommes de lettres ont fréquenté les cafés dès leur apparition, s'ils en ont souvent fait leur second domicile, aussi bien en Orient qu'en Occident, ils ont vite été rejoints par les représentants des autres domaines de la création, des arts dramatiques aux arts plastiques, et aussi par tous ceux qui ont à voir de près ou de loin avec ces milieux, comme les marchands de tableaux, les libraires, les éditeurs, les collectionneurs, les échotiers, etc. Les philosophes, les universitaires et les scientifiques y ont droit de cité, tout comme les idéologues, les hommes politiques et même les théologiens. Ces établissements ont constitué à un degré ou à un autre, une manière de bureaux académiques, faits pour y échanger des opinions et y confronter des idées le plus librement du monde. Chaque époque, chaque culture, chaque ville, chaque quartier parfois a produit une typologie particulière des maisons de café, avec une multitude de variantes originales. En sorte que la notion même de café littéraire, qui évoque immédiatement un lieu d'exception ayant joué un rôle dans la vie culturelle d'un pays à un moment donné de son histoire, recouvre des situations très diverses, et en apparence contradictoires.

Un espace alternatif

Dans une large mesure, les cafés ont servi d'alternative aux cours princières, aux ruelles du xviie siècle, puis aux salons de l'aristocratie du xviiie siècle et de la majeure partie du xixe siècle, le plus souvent régis par les femmes. Ce gouvernement féminin sur la vie intellectuelle a été fustigé par Molière dans ses Femmes savantes : cette pièce satirique permet de voir que les rites en usage dans ces cénacles, qui fonctionnent comme des parodies de cours, sont critiqués, même si leur rôle dans la société savante et lettrée est déterminant. Depuis la fin du Moyen Âge, les poètes, de Jacques Villon à Théophile de Viau, fréquentent des tavernes ou des cabarets assez mal famés, où les joutes poétiques cèdent parfois le pas à de véritables rixes sinon à des duels. L'introduction des maisons de café permet à la bonne société d'y pénétrer sans crainte de déchoir et d'y avoir ses habitudes dans un décor élégant, mais délivré du poids des convenances, comme le souligne De Mailly dans ses Entretiens dans les cafés de Paris et des différends qui y surviennent (1702) : « Les cafés sont des lieux fort agréables où l'on trouve toutes sortes de gens de différents caractères [...] Quel divertissement pour les gens d'esprit de voir des originaux s'ériger en arbitres du bon goût. »

Réunions et banquets

Les cercles littéraires qui se constituent dans les cafés sont, en règle générale, informels, plus dépendants des affinités électives que de tout autre critère. Mais des réunions organisées à dates fixes y ont lieu, sous la forme de dîners littéraires, comme les dîners Bixio au Café Anglais, ou de rencontres hebdomadaires, comme celles qui ont lieu autour de Jean Moréas au Café Vachette, ou encore les mardis de Paul Fort à La Closerie des Lilas. Entre les deux guerres, les surréalistes élisent le Café Cyrano, près du Moulin Rouge. À Madrid, ce sont les tertulias de Ramón Gómez de la Serna au Café de Pombo, à Londres, les réunions où Samuel Pepys vient écouter John Dryden à la Tom's Coffee House, ou les séances de l'Apollo Club à la Devil's Tavern, fréquentée par Jonathan Swift. À Lisbonne, Fernando Pessoa retrouve ses amis au Café Brasilera. À Leipzig, Goethe reçoit à la Handelsche Kaffehaus tandis qu'à Vienne, Hugo von Hofmannsthal rejoint le groupe de la Jeune Vienne au Griensteild. À Prague, les écrivains de langue allemande font cercle autour de Gustav Meyrink dans la salle du Café Continental ; Franz Kafka, lui, retrouve ses compagnons au Café Union. Partout la littérature se pense et se discute dans l'atmosphère chaude et enfumée d'établissements publics.

Café Griensteidl, R. Völkel

Photographie : Café Griensteidl, R. Völkel

À l'époque où Reinhold Völkel peint cette toile, en 1896, le café Griensteidl est fréquenté par des écrivains tels que Arthur Schnitzler, Peter Altenberg, Hermann Bahr, Hugo von Hofmannsthal et Karl Kraus. Mais on y trouve aussi le peintre Gustav Klimt ou l'architecte Adolf Loos.... 

Crédits : Erich Lessing/ AKG

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Manifestes et révolution

Rapidement, la gent littéraire n'est plus la seule à tenir ses assises au café. Les peintres, les sculpteurs, les graveurs l'adoptent au début du xixe siècle. À Rome, c'est dans la salle enfumée du Caffè Greco que les artistes allemands, venus d [...]

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Walter Gropius et Le Corbusier

Walter Gropius et Le Corbusier
Crédits : Hulton Archive/ Getty Images

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Blasco Ibáñez

Blasco Ibáñez
Crédits : Henry Guttmann/ Getty Images

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Café Griensteidl, R. Völkel

Café Griensteidl, R. Völkel
Crédits : Erich Lessing/ AKG

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FRANÇAISE LITTÉRATURE, XIXe s.

  • Écrit par 
  • Marie-Ève THÉRENTY
  •  • 7 788 mots
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Dans le chapitre « Littérature et société »  : […] La révolution industrielle , avec retard par rapport au Royaume-Uni, transforme en profondeur l’économie du pays entre la Restauration et le second Empire, comme le montrent les expositions universelles de 1855 et 1867 : les banques, les transports, les sites industriels connaissent un développement sans précédent qui touche aussi la presse, le monde des spectacles et l’édition (Louis Hachette o […] Lire la suite

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Pour citer l’article

Gérard-Georges LEMAIRE, « CAFÉS LITTÉRAIRES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cafes-litteraires/