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MORT Les sociétés devant la mort

Étudier d'un point de vue anthropologique les questions relatives à la mort, c'est essayer d'esquisser les grandes lignes des comportements des hommes face à la mort, au cours des âges et dans les principales aires culturelles de l'humanité.

Le présent article n'examinera cependant pas le cas des sociétés préhistoriques sur lesquelles, au fond, on ne connaît que peu de choses certaines. De même, laissant de côté les attitudes individuelles, il se situera, à la fois diachroniquement et synchroniquement, à deux niveaux :

– Celui des types de comportements ethniques ou nationaux réglés par la coutume, inspirés par les croyances, ordonnés par le contrôle social. À l'évolution dans le temps s'ajoute la disparité dans l'espace : c'est ainsi qu'à Madagascar les Merina manifestent une grande intimité avec les morts, que les tribus de la côte est excluent les défunts de la communauté et bannissent même leur souvenir et que les pêcheurs Vezo de la côte ouest défendent une position intermédiaire.

–  Celui des systèmes philosophiques et religieux nécessairement moins nombreux que les types de comportements, mais qui, simultanément, les expriment et les justifient. À cet effet, on pourrait distinguer trois périodes inégalement actualisées selon les aires de civilisation : celle de la pensée « archaïque » (faute d'un terme meilleur) ou des sociétés sans machinisme ; celle des grandes religions monothéistes ; enfin, la période moderne où la laïcisation, l'urbanisation et l'industrialisation deviennent des faits majeurs et des idées-forces. Mais, par-delà les différences qu'on peut rencontrer, un certain nombre d'archétypes universels semblent devoir s'imposer.

Les groupes humains, même les plus « archaïques », n'ont pas manqué d'être frappés par la brutalité et l'inévitabilité de la mort. Néanmoins, la conscience collective, s'emparant des réalités perçues ou vécues, les insère en des complexes imaginaires, parfois d'une étonnante originalité. C'est ainsi que la mort a pu être rapprochée du sommeil, de l'évanouissement, de la possession

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Pour citer cet article

THOMAS, « MORT - Les sociétés devant la mort  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/mort-les-societes-devant-la-mort/

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BIOÉTHIQUE - Les enjeux actuels

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CHAMPS D'URNES CIVILISATION DES

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ÉGYPTE ANTIQUE (Civilisation) - La religion

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Dans le chapitre "La religion funéraire"  : …  le passé, les Égyptiens ont toujours cru à une survie après la mort. Dès le Néolithique, les cadavres sont enterrés près des demeures des vivants, ils sont orientés et pourvus de provisions et de mobilier funéraire, comme s'ils continuaient à faire partie de la communauté humaine, ou du moins comme s'ils avaient les mêmes besoins que les vivants… Lire la suite
ÉGYPTE DES PHARAONS (notions de base)

Écrit par :  E.U.

Dans le chapitre "Le monde des morts"  : …  Les anciens Égyptiens croyaient à la survie après la mort selon une conception dualiste. Momifié, le corps devenu impérissable prolonge son existence dans le monde sous-terrain tandis que ses principes spirituels poursuivent une vie éternelle dans le monde céleste où ils rejoignent la suite du pharaon uni au Soleil. Cette… Lire la suite
ENFERS ET PARADIS

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Sur les diverses représentations des Pays des Morts, de nombreux ouvrages ont été écrits, mais nous sommes encore loin d'avoir une bonne description de tous les « enfers », champs Élysées et îles des Bienheureux qui constituent la géographie funéraire de l'humanité. Il serait imprudent de réduire cette multiplicité de… Lire la suite
ÉPICURE (-341--270)

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Dans le chapitre "Les dieux, la mort et la douleur"  : …  Des autres éléments du quadruple remède concernant la crainte de la mort et l'endurance au mal, Épicure combattait la première par cette affirmation connue que la mort n'est point là où nous sommes, et vice versa, idée renforcée en outre par le principe que le plaisir est parfait en un seul instant tout comme au long d'une durée de cent ans et que… Lire la suite
EUTHANASIE

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les philosophes et parfois les sociologues, débordant le seul angle de la légalité. L'alternative « laisser vivre » ou « laisser mourir » est devenue », selon Jean-Louis Baudouin et Danielle Blondeau, « comment vivre » et « comment mourir ». C'est ainsi que cette question peut difficilement être dissociée aujourd'hui d'une réflexion sur la dignité… Lire la suite
FAIT DIVERS

Écrit par :  Christine LETEINTURIER

Dans le chapitre "Définition et typologie"  : …  Enfin, la mort, qui est la transgression suprême, à la fois phénomène naturel en soi mais extraordinaire dans certaines de ses manifestations, est représentée sous des formes variées. Au xixe siècle, les exécutions tenaient une large place. Les débats contemporains ayant entraîné la suppression de la… Lire la suite
GLADIATEURS

Écrit par :  Jean-Claude DUMONT

Les gladiateurs (en latin gladiatores, de gladius, glaive) sont des hommes donnés en spectacle dans des combats à mort. L'usage vient sûrement d'Étrurie où, sur des fresques tombales, Phersu, démon masqué de la mort ( ?), se livre à des jeux… Lire la suite
GRÈCE ANTIQUE (Civilisation) - La religion grecque

Écrit par :  André-Jean FESTUGIÈREPierre LÉVÊQUE

Dans le chapitre "La période mycénienne"  : …  Les morts sont l'objet de soins particuliers. Toujours inhumés (on ne connaît qu'un seul cas de crémation), ils reposent dans des tombes qui peuvent appartenir à trois types : à fosse ; à chambre ; constructions circulaires en encorbellement, dites tholoi. Ils sont accompagnés dans l'au-delà d'offrandes… Lire la suite
GUERRE MONDIALE (PREMIÈRE) - Mémoires et débats

Écrit par :  André LOEZ

Dans le chapitre "Vers une histoire de l'intime et de l'expérience de guerre"  : …  historiens portent désormais aux acteurs du conflit, concerne leurs façons d'affronter la mort de masse. Le deuil est devenu objet d'histoire, à la fois dans ses aspects immédiats (les sépultures sur le front, sur laquelle l'archéologie des champs de bataille apporte beaucoup d'indices), ses dimensions publiques et monumentales (on ne compte plus,… Lire la suite
HUNS

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Dans le chapitre "Les sites archéologiques"  : …  -Tjube, nos 37 et 38). Dans une étude consacrée aux pratiques funéraires des nomades de cette période, l'archéologue I. P. Zaseckaja distingue trois principaux types de sépultures : les incinérations et les inhumations sous des kourganes (tertres), ainsi que les inhumations qui, à l'heure actuelle, ne sont signalées à la surface du sol par aucun… Lire la suite
INDIVIDU

Écrit par :  Catherine CLÉMENT

Dans le chapitre "Les doubles"  : …  a analysé la façon équilibrée dont les Grecs conjuguent les représentations du double. Équilibrée, car la représentation de l'immobile statique, sous le mode de la pierre, première figure de la mort, n'est pas séparable de son autre, représentation du mobile, du volant, deuxième figure de la mort. La première représentation relève du… Lire la suite
INTIMITÉ

Écrit par :  Lilyane DEROCHE-GURCEL

Dans le chapitre "La chaleur du foyer et l'imaginaire de la sécurité"  : …  même est constitutive de cet euphémisme poussé à l'extrême que l'on nomme antiphrase ». Si la mort, comme rupture, sonne la fin de la relation intime, il reste à observer comment l'antiphrase, typique de ce lien si particulier, apprivoise la mort pour en faire une dimension de l'intimité ; cela va du rituel mortuaire jusqu'aux modalités de l'… Lire la suite
JEPHTÉ, juge d'Israël (-XIIe s.)

Écrit par :  Marie GUILLET

Personnage dont l'histoire est rapportée dans la Bible au Livre des Juges (x-xii), Jephté est issu de la tribu de Gad ; chassé de son pays par ses demi-frères parce qu'il est le fils d'une femme étrangère, il se réfugie dans le pays de Tod et devient… Lire la suite
JOUISSANCE

Écrit par :  Raoul VANEIGEM

Dans le chapitre "Émancipation contemporaine"  : …  dont les théories soutiennent le caractère indissoluble de la jouissance et de la mort, que viendra l'hypothèse rendant le mieux compte de l'interdit prononcé séculairement contre la jouissance. Dans La Part maudite, il explique comment le développement du travail, lié à l'agriculture naissante, s'approprie les heures du jour,… Lire la suite
JUNG CARL GUSTAV (1875-1961)

Écrit par :  Étienne PERROT

Dans le chapitre "Individuation et totalité"  : …  attache une grande importance psychologique au phénomène de la mort et lui attribue une valeur positive, bien qu'en homme de science il se refuse à se prononcer sur une éventuelle survie. L'individuation est le prix d'un long voyage fertile en péripéties : c'est le trésor gardé par des dragons, la Toison d'or, le saint… Lire la suite
LAMENTATION, genre littéraire

Écrit par :  Véronique KLAUBER

Composition par laquelle le poète met en forme le topos du regret et du deuil à l'occasion d'un départ, d'une mort ou d'une calamité publique. Qu'il parle en son nom ou au nom de la communauté entière, il doit convertir l'émotion en mots, sans cesse renouvelés et cependant conformes à la tradition, car la… Lire la suite
MAÂT

Écrit par :  E.U.Yvan KOENIG

Gracieuse déesse égyptienne, représentée anthropomorphe généralement assise et coiffée d'une plume d'autruche qui écrit le hiéroglyphe de son nom, Maât est parfois représentée agenouillée, ailée et coiffée du disque solaire. Les premières mentions de cette déesse sont attestées dans les Textes des Lire la suite
MÉSOLITHIQUE

Écrit par :  Michel ORLIAC

Dans le chapitre "Les Mésolithiques et la mort"  : …  La plupart des sépultures découvertes dans les abris occupés au Mésolithique ancien diffèrent peu, par la position du corps ou les dépôts qui l'accompagnent, de celles du Paléolithique supérieur ; elles sont souvent associées à de l'ocre rouge, à des parures, exceptionnellement à des galets coloriés… Lire la suite
MÉTAMORPHOSE

Écrit par :  Alain DELAUNAY

L'imaginaire de la métamorphose recouvre tous les aspects de la connaissance symbolique : les mythologies, les récits sacrés, les cultes à mystères, les contes et légendes, les folklores, les rêves, les fantasmes, les inventions littéraires, etc. La métamorphose est la voie privilégiée des théophanies. Les dieux ou déesses… Lire la suite
MOMIES, Égypte

Écrit par :  Françoise DUNANDRoger LICHTENBERG

Pour les anciens Égyptiens, la mort n'est qu'un passage entre deux formes d'existence et la momification fait partie d'un ensemble de rituels dont le sens ultime n'est autre que la négation de la mort. La « deuxième vie » étant conçue comme la continuation heureuse de la vie en ce monde, une de ses conditions est la… Lire la suite
MYTHOLOGIES - Premiers panthéons

Écrit par :  Jean BOTTERO E.U.Yvan KOENIGDimitri MEEKS

Dans le chapitre "Les croyances funéraires"  : …  On sait quel prix les Égyptiens donnaient à la vie après la mort. Dans l'Ancien Empire, seul le pharaon devient dieu ; les Textes des Pyramides, attestés depuis la Ve dynastie, recouvrent les parois des parties internes de la pyramide et décrivent la résurrection du roi, qui est supposé rejoindre le… Lire la suite
ORPHISME

Écrit par :  Marcel DETIENNE

Dans le chapitre "Les lamelles d'or"  : …  en Grande-Grèce (Pétilia, Thourioi) et en Crète (Éleutherna). Enterrées avec l'initié, ces lamelles d'or portent, gravées, les formules qui serviront à leur propriétaire de mot de passe dans l'au-delà. L'âme s'y présente comme « fils de la Terre et du Ciel étoilé » ; elle demande aux dieux infernaux de lui donner à boire l'… Lire la suite
PHÉDON, Platon

Écrit par :  François TRÉMOLIÈRES

Le Phédon, ou Sur l'âme (Phaîdon è Peri psukhès) appartient, avec La République, le Phèdre et Le Banquet, à l'ensemble des œuvres dites de… Lire la suite
POLICE SCIENTIFIQUE

Écrit par :  E.U.Robert GAURENNEBertrand LUDESHélène PFITZINGER

Dans le chapitre "Des signes pour dater la mort d'une victime"  : …  La datation de la mort s'appuie sur l'examen du corps. Quels signes retenir pour éclairer l'enquête ? Quelle évolution naturelle conduit à une destruction complète de l'organisme, à plus ou moins brève échéance… Lire la suite

Écrit par :  E.U.Yvan KOENIG

Dieu égyptien anthropomorphe ou avec une tête de faucon, Rê est coiffé du disque solaire autour duquel s’enroule un serpent (uræus). Dans sa forme naissante, il peut être représenté par un veau, un enfant, ou un scarabée. Ses aspects nocturnes lui valent d’être doté d’une tête de bélier. En tant qu’ennemi d’Apopis, il peut… Lire la suite
SACHER-MASOCH LEOPOLD VON (1836-1895)

Écrit par :  Claude RABANT

Dans le chapitre "« Le Legs de Caïn »"  : …  le monde et les hommes » (Prologue). C'est un errant. Seul devant la mort, il doit « mourir comme il a vécu, en état de fuite ». Ultime perspective d'où se découvre la nudité de la mort, terme où la jouissance perd sa réalité : ce bonheur « qui, toujours à portée de la main et toujours insaisissable, fuit devant nous depuis… Lire la suite
SACRÉ

Écrit par :  Dominique CASAJUSAndré DUMAS E.U.

Dans le chapitre "Universalité et fonctions du sacré"  : …  la différence de l'animal, ressent comme un danger, plus encore que comme un scandale, la mort de l'autre homme et la décomposition menaçante de son cadavre. En un mot, l'homme, confusément mais profondément, n'évacue pas la réflexion sur la disparition de l'individu dans la constatation de la perpétuation de l'espèce. Il lui faut donc constituer… Lire la suite
SALUT

Écrit par :  André DUMASJean PÉPIN

Dans le chapitre "Le salut dans l'orphisme grec"  : …  une longue fortune, les orphiques regardaient la prétendue vie des hommes comme une vraie mort, et leur mort comme la vraie vie. C'est que la vie présente était à leurs yeux le temps d'un châtiment mérité par des fautes antérieures, en particulier par une faute originelle et constitutive ; péché collectif lointain et expiation individuelle présente… Lire la suite
SCHOPENHAUER ARTHUR (1788-1860)

Écrit par :  Jean LEFRANC

Dans le chapitre "Une anthropologie pessimiste"  : …  L'amour et la mort prennent une importance nouvelle hors de la référence à la dualité de l'âme et du corps. Tout amour, toute passion amoureuse cachent sous leurs manifestations, des plus vulgaires aux plus sublimes, le même vouloir-vivre, le même « génie de l'espèce ». Cette dénonciation de la… Lire la suite
SOUFFRANCE

Écrit par :  Baldine SAINT GIRONS

Dans le chapitre "Certitude de la souffrance physique"  : …  que constitue la douleur ? Tout se passe comme si, pour échapper à la fascination d'une mort immédiate et rapide, l'organisme devait subir ces morts partielles, dont la souffrance constituerait l'écho. Ainsi reviendrait-il à la douleur, bien plus qu'au plaisir, de jouer le rôle indispensable d'aiguillon, dont Hölderlin se plaignait qu'il fût à ce… Lire la suite
SPIRITISME

Écrit par :  Antoine FAIVRE

Le mesmérisme, qui, à la fin du xviiie siècle, avait passionné l'opinion, populaire ou scientifique, demeura un sujet d'intérêt jusqu'au milieu du xixe siècle. À Notre-Dame de Paris, Lacordaire attribuait encore le magnétisme animal à « un rayon de la… Lire la suite
SUICIDE

Écrit par :  René ARLABOSSEJean-Pierre BLANADET E.U.Baldine SAINT GIRONS

Le suicide trahit au premier chef le désir de surmonter l'irréversibilité, mais dans l'antécédence. « C'est parfois la peur de la mort qui pousse les hommes à la mort », disait Épicure. Mais qu'est-ce que cette crainte de la mort, sinon l'attente d'un sort inévitable ? Aussi bien, l'angoisse de mort… Lire la suite
SURVIE

Écrit par :  Raoul VANEIGEM

Le terme de survie appartient, dès son attestation la plus ancienne, au domaine du droit et de la jurisprudence. On appelle gain de survie une disposition prévoyant que les avantages de l'un des conjoints passeront à celui qui lui survivra. Les biens matériels que, de facto, le défunt perd avec la vie se trouvent ainsi… Lire la suite
TABOU

Écrit par :  Daniel de COPPET

Dans le chapitre "Les tabous et la Loi"  : …  remarque que le tabou des morts n'est pas seulement signe de deuil, mais d'hostilité à leur égard. En fait, la mort apparaît souvent comme la satisfaction d'un désir inconscient qui aurait pu provoquer cette mort. « Le tabou, écrit Freud, naît sur le sol d'une ambivalence affective qui est le produit d'une opposition entre la douleur consciente… Lire la suite
TERRE SYMBOLISME DE LA

Écrit par :  Gilbert DURAND

Dans le chapitre "La terre nocturne"  : …  berceau primordial des utérus telluriques, est le même lieu symbolique des images de la mort, de la putréfaction et des terreurs infernales, dont les animaux plus ou moins mordicants forment le décor, du ver à Cerbère, des scarabées égyptiens aux loups de l'Achéron, au manteau de peau de loup dont se revêt le roi des Enfers Hadès. Toutes les… Lire la suite
TRANSPLANTATION D'ORGANES

Écrit par :  Henri BISMUTHJean-François DELFRAISSYJean DORMONTJean HAMBURGERDidier SAMUEL

Dans le chapitre "La définition de la mort"  : …  L'arrêt de la circulation sanguine et de la respiration sert de base à la définition de la mort dans la plupart des pays. Toutefois, les sujets maintenus en survie artificielle à la suite de traumatismes ou d'accidents cérébraux grâce aux méthodes de réanimation évoluent dans certains cas vers un état de « coma dépassé »,… Lire la suite
VANES

Écrit par :  Régis BOYER

Dans la mythologie du Nord, les Vanes constituent avec les Ases les deux grandes familles de dieux. Mais, encore plus que pour ceux-ci, leur origine et le sens de leur nom même sont obscurs. Ils sont comparativement moins nombreux : Njördhr et ses enfants Freyr et Freyja et,… Lire la suite
VARNA NÉCROPOLE DE

Écrit par :  René TREUIL

L'occupation néolithique des Balkans est connue par un très vaste cimetière, découvert en 1972 à Varna (Bulgarie) et daté du IVe millénaire avant notre ère. Des fouilles ont été menées par M. Lazarov et I. Ivanov de 1972 à 1979 mettant au jour trois cents tombes sur une superficie de 3 500 mètres… Lire la suite
VIE

Écrit par :  Georges CANGUILHEM

Dans le chapitre "La vie et la mort"  : …  Paradoxalement, ce qui caractérise le vivant est le phénomène d'usure progressive et de cessation définitive de ces fonctions, plus que leur existence même. C'est leur mort qui qualifie les individus vivants au sein du monde, c'est son inéluctabilité qui rend sensible l'apparente exception qu'ils instituent relativement aux contraintes… Lire la suite
ZEN

Écrit par :  Claude GRÉGORY

Dans le chapitre "Le regard et le miroir"  : …  simulé tout comme le simulacre auquel il s'adresse. C'est, au fond, d'un exorcisme de la mort par une perpétuelle mimique ou gestuelle de la mort qu'il s'agit ; la mort étant irrationnellement pressentie dans ce jeu de va-et-vient en tant que perte susceptible d'être éprouvée, de façon imminente, sur le mode objectif, par cela même qui serait perdu… Lire la suite

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