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La Terre est une planète du système solaire. En cela, elle tourne autour d'une étoile que nous appelons Soleil. Ce dernier fait partie d'un ensemble d'autres étoiles, avec d'autres planètes, qui forment une galaxie : cette fameuse Voie lactée, que nous aimons contempler à la faveur des belles nuits d'été. N'allons pas plus loin pour dire que notre Galaxie fait partie d'une super-galaxie, parmi d'autres, pour former un Univers, plein de vides, qui n'existent pas, de matière manquante, de trous noirs, qui absorbent tout, et de divers rayonnements et autres curiosités qui dépassent bien souvent notre entendement malgré les théories des physiciens. Revenons plutôt à notre corps céleste familier, qui est bien loin d'être le centre du monde : la Terre, notre planète.

Il nous est difficile d'imaginer, les pieds bien posés sur la terre, en levant les yeux au ciel, que nous nous déplaçons à une centaine de kilomètres par seconde dans la Galaxie. Aussi, focalisons-nous sur ce que nous pouvons observer à l'échelle humaine : la nuit et le jour, les saisons, les éclipses, etc. La Terre connaît des variations plus ou moins cycliques dans ses positions relatives au Soleil : l'excentricité de l'orbite, l'obliquité de l'axe de rotation et le mouvement de celui-ci qui décrit un cône parcouru en 25 600 ans, appelé mouvement de précession. La conjugaison de ces différentes variations peut changer radicalement les conditions climatiques à la surface du globe. La formation de la Terre est contemporaine de celle du système solaire : elle a 4,55 milliards d'années. On ne sait guère à quoi elle ressemblait alors mais, étant dépourvue d'atmosphère, elle était bombardée incessamment par des objets plus ou moins gros. Il y a environ 4 milliards d'années, un de ces astéroïdes, plus volumineux que les autres, amputa une bonne partie de notre globe, pour donner naissance à notre satellite naturel : la Lune. Depuis lors, les mouvements cé [...]


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Écrit par :

  • : docteur en sciences de la Terre, concepteur de la collection La Science au présent à la demande et sous la direction d'Encyclopædia Universalis, rédacteur en chef de 1997 à 2015

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Pour citer l’article

Yves GAUTIER, « TERRE - Vue d'ensemble », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/terre-vue-d-ensemble/