SANTÉ ET ENVIRONNEMENT

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Développement économique et maladies environnementales

Le paludisme à Plasmodium falciparum, la forme la plus dangereuse de cette maladie humaine, est dû à un parasite sanguin dont on est désormais certain qu'il provient du gorille. Ainsi, il y a 10 000 ans environ, l'agent infectieux serait passé du singe à l'homme, lors de piqûres par des diptères infectés sur le premier. La causalité physique serait ici le défrichement des terres, opération nécessaire lors du passage de l'économie du chasseur-cueilleur à celle de l'agriculteur néolithique. L'infestation des Amériques par P. falciparum est liée quant à elle à la traite des Noirs. Nombre de maladies sont considérées comme émergentes parce que l'homme a pénétré des lieux où elles sévissaient ou a modifié un écosystème (déboisement, reboisement par exemple), ce qui a permis la colonisation du milieu par de nouveaux animaux vecteurs. D'autres exemples d'activités humaines interférant avec l'environnement naturel sont tirés des conséquences infectieuses en aval des grands barrages, comme la bilharziose en Égypte ou en Chine du Sud. En d'autres termes, l'environnement naturel peut être source pour l'homme de pathologies graves lorsqu'on le modifie ou simplement lorsqu'on le pénètre en méconnaissance de cause. La rapidité des communications et la multiplication des déplacements amplifient dans nombre de cas une maladie locale en lui donnant une dimension internationale. Le problème de la responsabilité humaine dans la manifestation et la dissémination de maladies bactériennes, virales et parasitaires liées à l'environnement est clairement posé. Il y est maintenant répondu par un système d'alerte international qui limite effectivement les risques d'émergence, en particulier en ce qui concerne le risque viral.

Cerf et biches

Photographie : Cerf et biches

Photographie

Cette photo bucolique d'un cerf et de plusieurs biches allongés dans des herbes hautes dissimule le fait que la prolifération de ces animaux dans les parcs nationaux et les réserves s'est accompagnée de la prolifération de tiques et de maladies de Lyme chez les gardes forestiers. 

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L'ensemble des normes et des règlements mis en place pour limiter les risques pour la santé est cohérent et évite certainement un trop grand excès d'effets pathogènes. Cette cohérence ne doit pas faire oublier le fait que les modifications humaines de la nature dont on cherch [...]

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Bouleau en fleur

Bouleau en fleur
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Intoxication au mercure, Minamata (Japon)

Intoxication au mercure, Minamata (Japon)
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Cerf et biches

Cerf et biches
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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « SANTÉ ET ENVIRONNEMENT », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sante-et-environnement/