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Apparu au début du xvie siècle, le protestantisme a voulu être un retour à l'évangile qui s'opposât aux ajouts de la tradition et à la hiérarchisation de la société ecclésiastique. Luther proclama la liberté chrétienne. Soumis à son Dieu, le chrétien n'en était pas moins libre. Libre au niveau de son salut : sa justification n'était pas liée à ses œuvres, mais seulement à l'œuvre du Christ perçue par la foi (refus des indulgences, du purgatoire, etc.). Libre par rapport à l'Église : celle-ci était avant tout communion, définie par la prédication de l'évangile et l'administration des sacrements (un laïc qui interprète correctement l'Écriture pouvant avoir raison contre le pape ou le concile). Libre vis-à-vis des observances légalistes : le Christ n'a donné en fait qu'un seul précepte, l'amour (les vœux monastiques sont donc condamnés, le chrétien doit vivre son christianisme dans la vie quotidienne « mondaine »).

Issue d'insatisfactions religieuses, la Réforme s'enracinait dans des structures sociales, économiques et politiques. Le déclin de la féodalité, la montée de nouvelles forces (bourgeoisie et pouvoir monarchique) lui donnèrent la possibilité de s'affirmer tout en lui traçant ses limites.

La peur du protestantisme radical, qui estimait que la liberté chrétienne impliquait une libération sociale (certains mouvements anabaptistes) ou niait le dogme de la Trinité (socinianisme), amena la constitution de nouvelles organisations institutionnelles plus ou moins hiérarchisées (sous la surveillance du pouvoir temporel) et l'élaboration de confessions de foi normatives, puis de nouvelles scolastiques. Des « protestations » s'élevèrent derechef contre cette codification renaissante. Elles prirent des sens divergents : non-conformisme, piétisme, sectes mystiques, revivalismes, libre pensée religieuse.

Il n'est donc guère étonnant que le protestantisme actuel puisse être [...]

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Écrit par :

  • : directeur d'études émérite du groupe Sociétés, religions, laïcités au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Jean BAUBÉROT, « PROTESTANTISME - Vue d'ensemble », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/protestantisme-vue-d-ensemble/