PORCELAINE

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La qualité de la porcelaine chinoise, l'harmonie et la diversité de ses formes et de ses décors, son indiscutable antériorité, puisqu'elle était déjà mise au point techniquement sous la dynastie Sui (589-618), ont assuré son prestige dans le monde entier. La fascination qu'elle a exercée s'explique aussi par le mystère, qui parut longtemps miraculeux aux yeux des étrangers, d'une matière issue de la terre et néanmoins translucide, brillante, sonore. Les premières pièces qui parviennent en Occident, dans quelques cours princières des xive et xve siècles, y sont considérées comme des trésors et serties de montures d'orfèvrerie. À partir du xvie siècle, les faïenceries européennes (Delft, Nevers, Rouen, etc.) s'emploient à imiter la porcelaine, des collections se constituent, des essais sont partout tentés pour en élucider le secret de fabrication, mais ils n'aboutiront qu'au xviiie siècle. Du xviie au xixe siècle, enfin, les Compagnies des Indes feront affluer une porcelaine « de commande » sur les marchés de l'Europe entière et jusqu'en Amérique du Nord et du Sud.

Dès le ixe siècle, les navigateurs arabes introduisent la céramique chinoise au Moyen-Orient, où elle inspirera bientôt les faïences de l'Iran, de la Syrie, de la Turquie. La diffusion s'en fera de plus en plus massive, et l'on a retrouvé des porcelaines chinoises non seulement dans toute l'Asie orientale et dans celle du Sud-Est, mais aussi en Inde, en Égypte, et même sur les côtes orientales de l'Afrique. Partout elles sont précieusement conservées, comme en témoignent les anciennes collections toujours visibles à Istanbul et à Téhéran.

Déjà manifeste sous les Tang et les Song (618-1279), cette exportation chinoise prend sa signification mondiale à partir des Yuan (1280-1368), période pendant laquelle la porcelaine se signale par des innovations majeures qui vont conditionner tous ses développements ultérieurs.

L'histoire de la porcelaine japonaise, qui ne remonte qu'au début du xviie siècle, est encore mal connue. Vers 1650, cette production est remarquée par les agents de la Compagnie des Indes néerlandaises, et leurs commandes contribuent à son développement. Les « vieux Japon », ou « Imari » (du nom du port d'où ils étaient acheminés vers Nagasaki), sont appréciés en Europe dans les années 1675-1725, et les décors de Kakiemon inspirent les premières porcelaines de Meissen et les pâtes tendres françaises et anglaises.

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Vase en porcelaine, «bleu et blanc» Chine

Vase en porcelaine, «bleu et blanc» Chine
Crédits : Paul Freeman, Bridgeman Images

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Vase de la "famille verte"

Vase de la "famille verte"
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Figurine en porcelaine de Meissen

Figurine en porcelaine de Meissen
Crédits : G. Nimatallah/ De Agostini/ Getty Images

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Écrit par :

  • : bibliothécaire du musée de la Céramique, Sèvres
  • : conservateur au musée national de la Céramique, Sèvres
  • : chargée de mission au Musée national des arts asiatiques-Guimet
  • : ancien maître de recherche au CNRS, professeure honoraire à l'École du Louvre, chargée de mission au Musée national des arts asiatiques-Guimet
  • : conservateur en chef du patrimoine, chargée des archives de la Manufacture nationale de Sèvres

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Pour citer l’article

Marcelle BRUNET, Antoinette FAŸ-HALLÉ, Daisy LION-GOLDSCHMIDT, Madeleine PAUL-DAVID, Tamara PRÉAUD, « PORCELAINE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/porcelaine/