PÉTROLELa fin du pétrole : mythes et réalités

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La forte augmentation du prix du pétrole depuis le début du xxie siècle, est venue remettre sur le devant de la scène une série de préoccupations concernant le futur énergétique de notre planète : perspective d'un épuisement des ressources pétrolières, exploitation d'énergies renouvelables, risque nucléaire, etc. Des questions, déjà ouvertes avec les « chocs pétroliers » des années 1970 et que le contre-choc des années 1980 avait éloignées, se posent aujourd'hui dans un contexte renouvelé par les inquiétudes sur le changement climatique. L'ère de l'après-pétrole a-t-elle pour autant vraiment commencé ?

Un peu d'histoire

Les hydrocarbures et le pétrole en particulier sont historiquement liés à l'essor des pays industrialisés qui, au xxe siècle, ont véritablement fondé leur économie et développé leur mode de vie sur cette ressource énergétique.

On retient comme date de départ la découverte, en 1859, par le colonel Drake, à Titusville en Pennsylvanie, du premier gisement de pétrole exploité de façon moderne (existence d'un marché, exploration relativement systématique, techniques de forage et de transport, commercialisation). Utilisé tout d'abord pour l'éclairage, où il remplace l'huile de baleine, lui-même bientôt concurrencé dans cet emploi par le gaz de houille et l'électricité, le pétrole, en fait, n'aurait eu que peu d'applications si le transport n'avait pris la relève au début du XXe siècle. L'industrie automobile naissante avait besoin d'une source d'énergie compacte et facile à mettre en œuvre, suscitant alors un grand foisonnement de réponses, depuis les solutions électriques jusqu'à l'utilisation d'huiles végétales, et même d'hydrogène. Ces mêmes solutions sont de nouveau envisagées aujourd'hui, avec, fort heureusement, des progrès techniques considérables par rapport à cette époque pionnière.

En dépit de quelques inconvénients (pollutions diverses, approvisionnement lo [...]


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Pour citer l’article

Claude JABLON, « PÉTROLE - La fin du pétrole : mythes et réalités », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/petrole-la-fin-du-petrole-mythes-et-realites/