ORIGINE ET ÉVOLUTION DES OISEAUX

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Les extinctions dans l’histoire évolutive des Oiseaux

Comme chez tous les groupes d’êtres vivants, les phénomènes d’extinction ont joué un rôle très important dans l’histoire évolutive des Oiseaux. Comme on l’a vu, la crise biologique ayant eu lieu à la limite des ères mésozoïque et cénozoïque a provoqué un tournant dans leur évolution, conduisant à la disparition des groupes archaïques et favorisant l’essor des Néornithes. Au cours du Cénozoïque, on ne relève pas de crise particulièrement notable chez les Oiseaux, qui aurait pu faire diminuer leur diversité de façon significative. La tendance générale est plutôt à une grande diversification qui s’accompagne d'adaptations à des milieux et des modes de vie très variés. Il n'en reste pas moins que certains groupes s'éteignent totalement après avoir connu un certain succès évolutif, sans qu'il soit toujours facile de trouver une explication à ces disparitions. C'est le cas, on l'a vu, de certains oiseaux géants terrestres tels que les Gastornithidés, qui s'éteignent au cours de l'Éocène, il y a environ 43 Ma, et les Phorusrhacidés, qui disparaissent vers  3 Ma, au Pliocène (ou même un peu plus tard, au Pléistocène, en Uruguay), victimes peut-être de la compétition des mammifères carnivores à la fin de l'isolement de l'Amérique du Sud (qui a lieu il y a environ 3 Ma). On peut citer aussi l'exemple des Odontoptérygiformes, de grands oiseaux de mer dont certains atteignaient une envergure dépassant 5 mètres, témoignant d'une capacité à voler sur de longues distances. Ils sont connus du Paléocène à la fin du Pliocène, c’est-à-dire entre 60 et 2,5 Ma environ, s’étant répandus dans toutes les parties du monde. Leur particularité la plus curieuse est la présence sur leurs mâchoires de protubérances osseuses constituant des pseudo-dents qui devaient leur servir à capturer les proies aquatiques dont ils se nourrissaient. Leur disparition pourrait être liée aux importants changements climatiques (avec le début des cycles glaciaires) survenus à c [...]


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Archaeopteryx, spécimen conservé au Musée d’histoire naturelle de Berlin

Archaeopteryx, spécimen conservé au Musée d’histoire naturelle de Berlin
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Réduction du plumage des pattes au cours de l’évolution des Oiseaux

Réduction du plumage des pattes au cours de l’évolution des Oiseaux
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Énantiornithe du Crétacé inférieur

Énantiornithe du Crétacé inférieur
Crédits : Eric Buffetaut

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Les grands traits de l’évolution des oiseaux

Les grands traits de l’évolution des oiseaux
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Eric BUFFETAUT, « ORIGINE ET ÉVOLUTION DES OISEAUX », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/origine-et-evolution-des-oiseaux/