MINERAIS

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Importance du contexte économique et technologique

La richesse de l’humanité provient à la base de l’agriculture et de l’extraction des ressources minérales. Ce sont les matières premières nécessaires, pour la production d’un large éventail de produits industriels et de biens de consommation, de matériels militaires, d’éléments d’infrastructure, d’engrais pour l’amélioration des sols cultivés ainsi que pour les transports, l’énergie, les communications et bien d’autres services. Les pays dont l’activité industrielle est la plus importante sont donc ceux qui consomment les plus grandes quantités de ressources minérales : États-Unis, Chine, Europe occidentale, Japon. Les ordinateurs, symbole par excellence de la « dématérialisation de l’économie » contiennent jusqu’à 40 métaux différents.

Dans la première décennie du xxie siècle, la population mondiale utilise annuellement plus de 32 milliards de tonnes de ressources minérales, ce qui représente une valeur supérieure à 1 100 milliards de dollars. Dans le même temps, en France, le secteur des ressources minérales réalise un chiffre d’affaires de près de 80 milliards d’euros (avec 4 240 entreprises de plus de 20 personnes). De l’extraction minière jusqu’au recyclage, certaines entreprises (Areva, Imerys, Eramet) couvrent l’ensemble de la filière pour certaines ressources.

Bien que la production des ressources minérales intégrée dans le temps soit croissante, cette activité est intrinsèquement cyclique. Elle est directement affectée par l’évolution des conditions économiques et politiques mondiales. Les crises économiques conduisent à des baisses plus ou moins drastiques de la production des métaux. Il existe des supercycles comme le montre l’évolution de la production d’or depuis 1840.

Évolution de la production d’or depuis 1850

Dessin : Évolution de la production d’or depuis 1850

La courbe croissante de la production d'or depuis 1850 montre un premier supercycle (I), qui correspond à la découverte des gisements du Witwatersrand en Afrique du Sud et dans l'ouest de l'Australie à la fin du XIXe siècle. Il se termine avec la Première Guerre mondiale. La crise... 

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Des cycles plus courts sont contrôlés par des crises économiques de moindre amplitude.

La croissance de la production mondiale et de la valeur des ressources minérales a entraîné une croissance de la richesse produite de 214 à 644 milliards de dollars entre 2000 et 2010.

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Minerais : oxydes

Minerais : oxydes
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Minerais : sulfures, arséniures, séléniures et tellurures

Minerais : sulfures, arséniures, séléniures et tellurures
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Minerais : silicates

Minerais : silicates
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Minerais : carbonates, sulfates, phosphates et autres composés

Minerais : carbonates, sulfates, phosphates et autres composés
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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite au C.N.R.S., Centre de recherches sur la géologie des matières premières minérales et énergétiques, U.M.R. GeoRessources, Vandœuvre-lès-Nancy

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Pour citer l’article

Michel CUNEY, « MINERAIS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/minerais/