MERCENAIRES

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Le mercenariat définit une fonction militaire ou paramilitaire assurée en contrepartie d'un salaire, comme le révèle l'origine latine du mot (merces, salaire). Assurée par des spécialistes de la guerre, cette activité repose sur des contingents privés prêts à louer leurs services au plus offrant, sans aucune vue patriotique commune. La rémunération peut être relativement faible, pour un métier traditionnellement exercé au profit d'une puissance étrangère et qui, dans l'histoire, se révèle souvent ingrat.

Apparu dès l'Antiquité, le mercenariat n'a cessé de se développer pour connaître son âge d'or, en Occident, de la fin du Moyen Âge jusqu'au xviie siècle. À cette époque, les mercenaires, souvent issus de pays relativement pauvres ou morcelés, représentent la principale force armée pour le pouvoir politique. Ces professionnels de la guerre lui sont indispensables lorsque de véritables armées permanentes font défaut. Leur fidélité repose essentiellement sur un contrat par lequel un salaire leur est versé en échange de leurs services. Leur rôle est par conséquent d'une importance capitale avant la consolidation des États-nations et la constitution d'armées nationales qui ont entraîné leur quasi-disparition à la fin de l'époque moderne. En effet, la conscription et le développement de l'idéal patriotique, à partir des révolutions américaine et française, ont permis de recourir à des effectifs militaires de plus en plus importants. La formation de contingents, le maintien de troupes de conscrits sous les drapeaux offrent, en permanence, les éléments armés destinés à la protection du territoire national et des intérêts de l'État.

Pourtant, après une éclipse de près de deux siècles, le mercenariat reparaît dans la seconde moitié du xxe siècle sous une forme entrepreneuriale, par le biais des sociétés militaires privées (S.M.P.). Il devient récurrent dans les crises inter- ou intra-étatiques, dans un monde où les frontières entre guerre ouverte et guerre secrète sont de plus en plus floues. Cette ré [...]


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Portrait d'homme dit Le Condottiere, A. de Messine

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Giuseppe Garibaldi

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  • : docteur en histoire, enseignant en histoire et géographie, en géopolitique et défense intérieure

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3-25 février 2018 • Syrie • Annonce sans effet d’un cessez-le-feu dans la Ghouta.

qui attaquaient ses alliés des Forces démocratiques syriennes dans la province de Deir ez-Zor, dans l’est du pays. Une centaine de combattants pro-régime sont tués. Moscou admettra la présence de mercenaires russes parmi les victimes. Les loyalistes avaient franchi l’Euphrate, considéré par Moscou [...] Lire la suite

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2-26 juin 2002 • Madagascar • Progression du camp du président Marc Ravalomanana.

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19 mai 1999 • France • Acquittement de Bob Denard pour le meurtre de l'ancien président comorien.

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17-26 mars 1997 • Papouasie-Nouvelle-Guinée • Démission du Premier ministre liée au conflit de Bougainville.

Le 17, le chef d'état-major des armées, le général Jerry Singirok, est révoqué par le Premier ministre Julius Chan pour avoir demandé le renvoi du gouvernement. Il reprochait à celui-ci d'avoir engagé des mercenaires sud-africains pour tenter de mettre fin au conflit de l'île de Bougainville [...] Lire la suite

28 septembre - 5 octobre 1995 • Comores • Tentative de coup d'État.

Le 28, une cinquantaine de mutins et de mercenaires, sous la conduite du Français Bob Denard, investissent la principale garnison des Comores et s'emparent de plusieurs bâtiments publics à Moroni, la capitale de l'archipel. Depuis l'indépendance du pays, en juillet 1975, Bob Denard a joué un rôle [...] Lire la suite

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, après plusieurs jours de négociations et de discussions ardues entre, d'une part, les mercenaires et, d'autre part, la France et l'Afrique du Sud, Bob Denard et ses fidèles quittent les Comores pour l'Afrique du Sud, simple transit avant de trouver une terre d'accueil. À la demande du président [...] Lire la suite

Pour citer l’article

Pascal LE PAUTREMAT, « MERCENAIRES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/mercenaires/