KEPLER, télescope spatial

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Le télescope spatial Kepler est un satellite conçu par la N.A.S.A. pour détecter des systèmes planétaires dans notre région de la Galaxie. Mis sur orbite en mars 2009, c’est un télescope de 95 centimètres de diamètre à grand champ de vision qui enregistre continûment la brillance de plus de 150 000 étoiles afin de détecter les systèmes planétaires lointains et d’en faire un catalogue aussi détaillé que possible. Équipé de capteurs C.C.D. (charged couple device, dispositifs à transferts de charge), il est l’équivalent d’une caméra numérique de 95 mégapixels. Une baisse momentanée de luminosité signale le passage (appelé « transit ») d’une planète devant l’étoile autour de laquelle elle est en orbite. Typiquement, une baisse d’intensité d’1 dix-millième et d’une durée de quelques heures se reproduisant identiquement à des intervalles réguliers de temps signale le passage d’une planète en orbite. En 2014, la mission Kepler a déjà détecté plus de 3 800 candidates au statut de planètes nouvelles et un millier d’entre elles ont été confirmées. On peut en voir la liste sur le site http://kepler.nasa.gov/Mission/discoveries/. Elles ont pour la plupart des tailles comparables à Neptune, mais quelques centaines ont des tailles proches de celle de la Terre. En août 2013, le système de contrôle de la direction de visée du télescope a cessé de fonctionner ; la N.A.S.A. a annoncé qu’elle renonçait à tenter de le réparer et que le programme de la mission évoluerait vers la recherche d’astéroïdes et de comètes, observations nécessitant une précision de visée moindre.

Télescope spatial Kepler

Télescope spatial Kepler

Photographie

Le télescope spatial Kepler mesure 95 centimètres de diamètre 4,7 mètres de hauteur, et pèse 1 039 kilogrammes. Les panneaux solaires sont ici repliés. À l'intérieur du télescope, le miroir primaire, de 1,4 mètre de diamètre, se situe dans la partie basse ; le plan focal, où sont... 

Crédits : NASA

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Bernard PIRE, « KEPLER, télescope spatial », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/kepler-telescope-spatial/