LA FONTAINE JEAN DE (1621-1695)

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La Fontaine est à la fois l’auteur le plus unanimement célébré de la littérature française et l’un des plus difficiles à saisir. Un peu comme Perrault avec ses Contes du temps passé, il s’est identifié avec le genre ancien qu’il a rénové : ses Fables résonnent partout, dans les écoles primaires qui les inscrivent dans les mémoires juvéniles, comme à l’université, qui reconnaît en leur auteur le plus grand poète du xviie siècle. Pourtant, son œuvre, loin de ne se réduire qu’aux Fables, est d’une diversité remarquable. En outre, dans ses rapports au pouvoir, à la religion, à la création littéraire, La Fontaine présente toujours une position nuancée et personnelle, oscillant entre intégration et écart.

Jean de la Fontaine, H. Rigaud

Photographie : Jean de la Fontaine, H. Rigaud

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Dans leur variété et leur apparente désinvolture, les Fables sont bien « une ample comédie aux cent actes divers / Et dont la scène est l'Univers » (« Le Bûcheron et Mercure »). Hyacinthe Rigaud, Portrait de Jean de la Fontaine, vers 1680. Huile sur toile. Musée Carnavalet,... 

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Une vie entre la Champagne et Paris

Jean de La Fontaine est baptisé le 8 juillet 1621 en Champagne, à Château-Thierry (aujourd’hui dans l’Aisne). Son père, maître des Eaux et Forêts, semble en pleine ascension sociale, grâce à son mariage avec la mère du poète, veuve fortunée, et l’achat d’une maison cossue. Mais la succession paternelle, en 1658, révélera des difficultés financières importantes : La Fontaine ne sera jamais riche. À cette situation gênante s’adjoint une certaine indécision de statut social. Il ne sera anobli qu’en 1664, quand il servira la duchesse douairière d’Orléans ; auparavant, il s’est parfois indûment arrogé le titre d’écuyer.

Après des études au collège de Château-Thierry, peut-être poursuivies à Paris, La Fontaine est tenté par la voie religieuse, mais ne restera qu’un an chez les Oratoriens (1641-1642). S’ouvre alors une période mal connue d’environ quinze ans, durant laquelle il réside tantôt à Château-Thierry, tantôt à Paris.

Du côté de la Champagne, il suit, sans se presser, la voie que lui traçait l’exemple paternel. Il se marie en 1647 avec Marie Héricart, apparentée à Jean Racine. Sa femme résidera toujours à Château-Thierry et ils auront un fils, Charles. La tradition, confortée par quelques témoignages de contemporains du poète, le dépeint en mari volage et [...]


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Jean de la Fontaine, H. Rigaud

Jean de la Fontaine, H. Rigaud
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Le Loup et l’Agneau, illustration de G.Doré

Le Loup et l’Agneau, illustration de G.Doré
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Les Animaux malades de la peste, gravure de Auguste Delierre

Les Animaux malades de la peste, gravure de Auguste Delierre
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Écrit par :

  • : maître de conférences en littérature française, Sorbonne Université

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Pour citer l’article

Tiphaine ROLLAND, « LA FONTAINE JEAN DE - (1621-1695) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/jean-de-la-fontaine/