IRRAWADDY

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Histoire

Axe principal de l'ancien royaume de Birmanie, l'Irrawaddy a façonné l'histoire, le peuplement et l'essor économique du pays. Dès le vie siècle apr. J.-C., les ancêtres des Birmans arrivent de la frontière sino-tibétaine. Navigant sur l'Irrawaddy, ils avancent progressivement jusque dans la plaine de Kyaukse, s'emparant du pouvoir dans la région rizicole du nord. Les Birmans fortifient la ville de Pagan, puis prennent le contrôle des vallées de l'Irrawaddy et du Sittang ainsi que des routes commerciales reliant l'Inde à la Chine. Au xiie siècle, la ville développe une civilisation florissante fondée sur la riziculture et sur un vaste réseau de canaux d'irrigation.

Au xiiie siècle, les armées birmanes sont vaincues par les Shan et les Mongols. La région éclate alors en de nombreux États. Les royaumes birmans unifient cependant par intermittence le bassin de l'Irrawaddy. À partir du xvie siècle, les Européens établissent des comptoirs marchands dans les ports longeant la côte birmane. En 1886, les Britanniques prennent le contrôle de la Birmanie. Ils obtiennent ainsi les droits de navigation sur l'Irrawaddy, également convoités par les Français, en quête d'un accès direct à la Chine.

Les Britanniques nourrissent surtout un intérêt économique pour la région. Ils exportent ainsi du riz grâce à l'ouverture du delta de l'Irrawaddy et à l'essor du port de Rangoon. Dans leur élan, ils fondent l'Irrawaddy Flotilla Company en 1865 afin d'acheminer des soldats, du courrier et des provisions aux ports fluviaux qu'ils contrôlent dans la région. La compagnie ne compte au départ que quatre bateaux à vapeur, mais en possédera plus de six cents en 1940. Renommée Inland Water Transport Company en 1948, elle a depuis vu son trafic diminuer de moitié, tandis que ses équipements sont vétustes et ses liaisons irrégulières.

Aujourd'hui, les peuples vivant sur les rives de l'Irrawaddy présentent des cultures très diverses. Le bassin supérieur est surtout peuplé de [...]


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Irrawaddy (Birmanie)

Irrawaddy (Birmanie)
Crédits : S. Winter/ National Geographic/ Getty

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L'Irrawaddy à Mandalay, Birmanie

L'Irrawaddy à Mandalay, Birmanie
Crédits : S. Sassoon/ Robert Harding Picture Library/ Getty

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Écrit par :

  • : professeur de géographie à l'université d'État de Kent, Ohio (États-Unis)
  • : professeur de géographie à l'université du Kentucky, Lexington
  • : professeur assistant de géologie à l'université de Californie, Riverside

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Autres références

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BIRMANIE (MYANMAR)

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Dans le chapitre « Un pays de contrastes physiques »  : […] À divers égards, la Birmanie est à l'image de l'Asie du Sud-Est continentale : son relief est lui aussi marqué par des directions orographiques nettement méridiennes qui cloisonnent plaines et bassins alluviaux et ont influencé les migrations et les répartitions humaines au cours des siècles. Ainsi, la Birmanie centrale est un bassin d'effondrement qui s'étire sur 1 000 kilomètres du nord au sud, […] Lire la suite

KAREN

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L'État karen, tel que l'a délimité la Constitution birmane de 1948, n'abrite qu'une partie de la population karen de Birmanie, estimée à 7 millions environ   ; les autres Karen se sont répandus dans la région littorale, et en particulier dans le fertile delta de l'Irrawaddy. Les Karen se répartissent en trois groupes : les Sgau et les Pwo, appelés Karen blancs, établis dans la plaine ; les Bwe ou […] Lire la suite

MANDALAY

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Située sur le haut Irrawaddy, Mandalay était en 2004, avec 1 176 900 habitants environ, la deuxième ville de Birmanie. Créée en 1857 pour remplacer Ava Amarapura, elle fut la capitale royale de la haute Birmanie et reste aujourd'hui le premier centre religieux et culturel du pays. La ville-palais, dominée par les Mandalay Hills qui portent monastères et pagodes, s'est doublée, à l'ouest, de quarti […] Lire la suite

PAGAN

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La ville de Pagan commande le passage entre les plaines de Kyaukse et de Mingu, les deux seuls bassins de l' Irrawaddy avant son delta. Elle se trouve à 21 0 de latitude nord, mais à l'intérieur des terres et à l'ombre des hauteurs de l'Arakan, qui arrêtent une partie de la mousson du sud-ouest. Il y tombe à peine 0,60 m d'eau par an ; on l'appelle le Tattadesa, le « Pays brûlant ». L'irrigation […] Lire la suite

RANGOON ou YANGÔN

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  • Pierre TROLLIET
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Ancienne capitale et première ville de l'Union de Myanmar (Birmanie), Rangoon (4 millions d'habitants en 2005) est située dans la partie orientale du delta de l'Irrawaddy, à la confluence de la rivière Hlaing (ou rivière de Rangoon) et de la Pazundaung. Orthographiée Rangoon jusqu'en 1989, le nom de la ville a été modifié à cette date en Yangon par les autorités, soucieuses d'imposer une transcrip […] Lire la suite

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Les derniers événements

11 octobre 2011 • Birmanie • Libération massive de prisonniers.

des prisonniers de conscience dans le pays est estimé à plus de deux mille. Cette décision illustre la volonté d'ouverture du gouvernement civil en poste depuis mars. L'arrêt par le gouvernement, en septembre, de la construction par une société chinoise d'un barrage hydroélectrique controversé sur le fleuve Irrawaddy constitue un autre signe du changement en cours.  [...] Lire la suite

3-25 mai 2008 • Birmanie • Le delta de l'Irrawaddy dévasté par un typhon meurtrier.

Les 3 et 4, le typhon Nargis venu du golfe du Bengale ravage le delta de l'Irrawaddy où se situe l'ancienne capitale, Rangoon, avant de s'affaiblir au-dessus de la Thaïlande. Très peuplée, la région est le grenier à riz du pays. Le bilan humain et matériel est très lourd. Le nombre de morts [...] Lire la suite

Pour citer l’article

Surinder M. BHARDWAJ, Thomas R. LEINBACH, Lewis OWEN, « IRRAWADDY », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/irrawaddy/