ESPÈCE, biologie

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En sciences de la vie, l'espèce constitue l'unité fondamentale et la plus naturelle de la classification. Cette notion, omniprésente et essentielle dans le langage courant comme dans l'usage scientifique, peut paraître simple mais elle est difficile à définir. Dans la littérature scientifique, la notion d'espèce a fait l'objet de nombreuses définitions au cours du temps. Avec les travaux de Charles Darwin (1809-1882) sur l'évolution, la question a d'abord semblé se simplifier, ce naturaliste anglais ayant renoncé à définir ce concept qu'il jugeait archaïque. Puis la théorie moderne de l'évolution s'est accompagnée d'une réhabilitation de la notion et d'une prolifération de définitions. De là résulte aujourd'hui une situation de crise profonde qui provient en partie du fait que le terme espèce désigne à la fois une unité de classification et une unité d'évolution.

Un concept essentiel, avec ou sans évolution

Bien avant qu'il n'existe une théorie de l'évolution, les espèces ont été considérées comme les groupes d'organismes les plus naturels, les autres catégories taxinomiques (genre, famille, ordre, classe) étant plus artificielles. On doit au naturaliste anglais John Ray (1627-1705) d'avoir le premier réservé ce terme, qui était antérieurement un terme classificatoire appliqué à toutes sortes d'entités (vivantes ou non), à un usage spécifiquement biologique. Ray a défini l'espèce comme un groupe d'organismes dans lequel des caractères invariables se perpétuent lors de la génération, et tel que les individus d'une espèce ne puissent jamais être engendrés par des parents appartenant à une autre espèce. Cette caractérisation, fondée sur la descendance, indique la volonté de définir l'espèce non seulement sur la base d'un critère de ressemblance, mais aussi par un processus biologique qui les unit (la génération). Plus tard, avec Buffon (1707-1788), le caractère biologique de la notion s'accentuera, avec l'introduction du critère d'interfécondité : en plus de leur ressemblance et de leur descendance commune, les individus d'une m [...]


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Charles Darwin

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Populations de goélands autour du pôle Nord.

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Plantes vivaces du genre Penstemon

Plantes vivaces du genre Penstemon
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  • : professeur à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

Jean GAYON, « ESPÈCE, biologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/espece-biologie/