ESPÈCE, biologie

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La notion d'espèce aujourd'hui

Les trois définitions données ici se situent clairement dans une optique évolutionniste. Depuis les années 1970, la situation a considérablement empiré pour tous ceux qui espéraient que la biologie contemporaine réussirait à donner une définition unitaire de l'espèce. Les concepts de l'espèce ont proliféré. On en compte aujourd'hui plus d'une vingtaine, tous opératoires et utilisés dans des domaines biologiques particuliers. Tous ces concepts, à l'exception de quatre, sont définis de manière ouvertement évolutionniste. On est aujourd'hui dans une situation qui semble donner raison à Darwin, à savoir qu'il est vain de croire que les biologistes pourraient se mettre d'accord sur une définition universelle de l'espèce s'ils admettent une vision évolutionniste du monde vivant.

Comment expliquer cette situation étrange ? Celle-ci a été analysée par le philosophe allemand Thomas Reydon. Pour lui, la prolifération de définitions résulte du fait que le concept d'espèce joue en fait plusieurs rôles dans la connaissance biologique. En particulier, les espèces y sont à la fois des unités de classification et des unités d'évolution. Ces deux rôles sont légitimes mais rien ne garantit qu'ils puissent s'appuyer sur un concept unitaire de l'espèce. Au contraire, il est possible de montrer qu'ils ne se recouvrent pas. Par exemple, on attend d'une classification qu'elle soit (idéalement) stable et non modifiable ; par conséquent, les unités de classification dégagées par diverses méthodes (y compris celles de la systématique phylogénétique) ne relèvent pas de la même intelligibilité que les unités d'évolution qui intéressent les biologistes étudiant le processus dynamique de l'évolution.

Il n'est pas possible de détailler ici les innombrables problèmes liés à la prolifération de concepts différents de l'espèce dans les sciences biologiques et médicales. Du point de vue du profane, ces débats peuvent sembler irréels tant l'usage commun du mot espèce semble évident. Les chats ne font pas des chiens, dit plaisamment un proverbe. Certes, mais les chiens off [...]

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Charles Darwin

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Populations de goélands autour du pôle Nord.

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Plantes vivaces du genre Penstemon

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  • : professeur à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

Jean GAYON, « ESPÈCE, biologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/espece-biologie/