ÉDENTÉS

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On classait, au xixe siècle, dans l'ordre des Édentés, un ensemble de Mammifères euthériens dépourvus de dents, au moins sur les prémaxillaires et l'extrémité distale des mandibules. Parmi les formes actuelles, fourmiliers, tatous, paresseux et pangolins présentent effectivement ce caractère négatif.

Pangolin chinois (Manis pendactyla)

Photographie : Pangolin chinois (Manis pendactyla)

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Les pangolins sont des mammifères insectivores vivant dans les zones tropicales d'Asie et d'Afrique. Les pangolins sont chassés et consommés en Afrique et surtout en Asie, où, de plus, leurs écailles auraient une valeur thérapeutique. Ils sont suspectés d'être en Chine l'hôte... 

Crédits : Song Qiao/ Visual China Group/ Getty Images

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Néanmoins, le revêtement écailleux des pangolins est un trait bien particulier qui les éloigne des autres formes, lesquelles présentent, par contre, des caractères squelettiques particuliers. De plus, fourmiliers, tatous et paresseux sont originaires d'Amérique du Sud, où ils sont toujours localisés, alors que les pangolins ne sont connus qu'en Afrique et en Asie. Pour ces raisons, on distingue actuellement les Édentés stricto sensu des Pholidotes, les pangolins.

Cependant, des formes fossiles, malheureusement incomplètes, datant de l'Oligocène et du Miocène d'Europe, laissent supposer une origine commune à ces deux ordres, se situant sans doute au Crétacé.

L'ordre des Édentés

Les Édentés stricto sensu présentent sur leurs vertèbres dorsales et lombaires des apophyses surnuméraires : les anapophyses, fournissant des articulations intervertébrales supplémentaires dites xénarthrales, que l'on ne retrouve dans aucun autre ordre de Mammifères. Ce seul caractère, qui affirme la divergence précoce d'un rameau évolutif, a permis de classer dans le sous-ordre des Xénarthres les Édentés actuels, auxquels on adjoint quelques formes subfossiles comme les Glyptodons du Pléistocène.

Un certain nombre de genres, très proches anatomiquement des Xénarthres et ayant vécu au Mésozoïque, sont rangés dans le sous-ordre des Paléanodontes. Les Édentés se subdivisent donc en deux sous-ordres : les Xénarthres et les Paléonodontes.

Le sous-ordre des Xénarthres est très homogène, si l'on considère des caractères anatomiques essentiels tels que : présence d'anapophyses vertébrales, absence de dents sur les prémaxillaires, membres planti [...]


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Pangolin chinois (Manis pendactyla)

Pangolin chinois (Manis pendactyla)
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Tatou à neuf bandes

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Crédits : K. Thornsley/ NASA

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Tatou à neuf bandes

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Écrit par :

  • : docteur ès sciences, maître assistant à l'université de Paris-VII

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Robert MANARANCHE, « ÉDENTÉS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/edentes/