DAVIDSON DONALD (1917-2003)

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Donald Davidson est, avec W. V. O. Quine et Nelson Goodman, l'un des philosophes américains les plus influents du xxe siècle. Né en 1917 à Springfield (Massachusetts), il est l'auteur d'une œuvre qui a contribué à renouveler la réflexion sur le langage, l'action et l'esprit, et qui témoigne de la fécondité du courant analytique en philosophie, autant que de son évolution au-delà de la période initialement marquée par le positivisme logique.

Après des études qui le conduisirent d'abord à la littérature comparée et aux langues anciennes, Donald Davidson commence des études de philosophie, interrompues durant les trois années qu'il passe comme instructeur dans la marine américaine, durant la Seconde Guerre mondiale. Lorsqu'il revient à la philosophie, c'est pour se tourner vers Platon : sa thèse de doctorat, soutenue en 1949, sera consacrée au Philèbe. Il enseigne successivement aux universités de Stanford, Princeton et Chicago, avant d'achever sa carrière à Berkeley, en Californie.

C'est à partir de la fin des années 1960 que la réflexion de Davidson s'engage dans des voies originales, notamment à travers des recherches sur la sémantique des langues naturelles. La question de la signification, qui était au centre des interrogations et de la critique de Quine dans Le Mot et la chose, est abordée sur la base d'un concept du vrai qui réclame lui-même une théorie formelle de la vérité. Une théorie de la signification est supposée fournir, pour toute phrase du langage à laquelle elle se rapporte, un théorème permettant d'en spécifier la signification. De tels théorèmes associent toutefois des phrases à d'autres phrases, et non pas à des « significations » auxquelles elles référeraient. On a affaire à une conception holiste du langage et de la signification – impossible de connaître les parties sans connaître le tout –, q [...]

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Dans le chapitre « La question de la signification »  : […] Si le langage en constitue le centre, c'est en plusieurs sens qui ne peuvent être confondus. Pour une large part et jusqu'à la fin des années 1970, avec Saul Kripke, Hilary Putnam, puis David Lewis, la philosophie du langage a emprunté à Frege son approche de la signification en faisant de la logique et de l'analyse logique du langage un paradigme dominant. Cette orientation a toutefois débouché […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/philosophies-du-langage/#i_36335

Pour citer l’article

Jean-Pierre COMETTI, « DAVIDSON DONALD - (1917-2003) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/donald-davidson/