CÔTES, géomorphologie et géographie

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La notion de côte

La côte n'est pas seulement le contact de la terre et de la mer : le fond de l'océan répondrait aussi à cette définition. Ce qui caractérise la côte, c'est la présence d'un troisième élément, l'atmosphère, qui joue ici un rôle fondamental parce que l'énergie de la mer est, pour l'essentiel, le fait de mouvements ondulatoires qui se produisent le long de l'interface eau-air.

Ces mouvements ondulatoires (houles ou marées) et les déplacements d'eau qui en sont la conséquence renferment en effet une énergie considérable, et c'est la dissipation brutale, quasi instantanée, de cette énergie qui façonne les côtes selon des processus qui n'ont d'équivalent ni au fond des mers ni sur le continent.

Les processus mécaniques qui agissent sur le façonnement des côtes sont variables et discontinus, et leurs effets sont parfois contradictoires. Ceux d'entre eux qui sont d'origine météorologique sont, de plus, imprévisibles. La morphogenèse côtière en tire ses caractères de discontinuité, souvent de réversibilité, parfois d'imprévisibilité, qui la rendent si déconcertante et quelquefois si spectaculaire.

Or ces brutales consommations d'énergie, engendrant des phénomènes morphogénétiques généralement rapides, affectent une bande côtière qui, dans l'immense majorité des cas, n'est que depuis peu dans cette situation littorale : l'océan a atteint son niveau actuel il y a seulement cinq ou six mille ans, et partout où les mouvements particuliers du continent n'ont pas annulé ou renversé le mouvement relatif, c'est un modelé continental qui a été partiellement submergé, et soumis ainsi à une morphogenèse littorale. Ailleurs, où le soulèvement du continent (le plus souvent par le jeu de l'isostasie postglaciaire) a plus que compensé l'élévation du niveau de l'océan, ce sont des terres autrefois submergées qui sont aujourd'hui en position littorale. Dans l'un ou l'autre cas, l'action actuelle est beaucoup plus vigoureuse que l'action passée, et une morphogenèse violente et chaotique succède à une morphogenèse modérée et régulière : à des phénomènes lents, qui n'étaient pui [...]


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Dunes et étangs de la côte landaise

Dunes et étangs de la côte landaise
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Côte à fjords

Côte à fjords
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Bréhat

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Baie Chesapeake (États-Unis)

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Jean-Pierre PINOT, « CÔTES, géomorphologie et géographie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cotes-geomorphologie/