BRITANNICUS, Jean RacineFiche de lecture

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« Néron jouit de tout »

Jusqu'ici, les tragédies de Racine s'étaient appliquées au monde grec. En choisissant un épisode célèbre inspiré des Annales de Tacite, l'histoire d'un empereur prenant le pouvoir illégitimement, comme Auguste dans Cinna (1643), qui, au lieu de se sauver par l'exercice du pouvoir, s'enfonce dans la tyrannie, asservi par ses passions, il se plaçait cette fois sur le terrain de Corneille : l’histoire romaine. La pièce fut un échec : on ne dépassa pas sept représentations. Mais, après l'édition de 1670 augmentée d'une Préface-Manifeste anti-cornélienne, la cour, puis la ville, firent rejouer la pièce, rendant l'insuccès un peu moins voyant.

Pourtant, Racine avait fait de son mieux en choisissant un sujet original et en insistant sur la liaison, intériorisée dans chaque personnage, entre passions amoureuses et politiques. S’il revient dans Britannicus, à la passion qui animait Pyrrhus dans Andromaque (1667), il la fait maintenant naître du désir de dominer et de la crise politique, l'institue par le coup de foudre et la traduit par un emploi littéral, donc guerrier, des figures du style galant. La menace amoureuse engage alors Néron dans la cruauté des figures guerrières, et se réalise : le souverain ne saura plus gouverner comme avant, puisqu'il connaît la passion amoureuse.

Tout allait pour le mieux entre Agrippine et Néron, jusqu'à ce que celui-ci s’éprenne de Junie. Mais, voilà qu’abandonné par Sénèque, son mentor, repris par son destin familial, trop peu enclin à supporter les avis de Burrhus, son « bon conseiller », manœuvré par Narcisse, pendant dramaturgique de Burrhus, « confident machiavélique » qui tient toute l'intrigue et ne sera puni par le peuple qu’en son extrême fin, Néron accède à l'horreur de la tyrannie, à la volonté noire du pouvoir absolu sur tout et sur tous. Il n’y a plus de bornes, plus de raison possible, sinon celle de la stratégie de conquête, Burrhus lui-même ju [...]

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Écrit par :

  • : professeur d'histoire et d'esthétique du théâtre à l'université de Paris-X-Nanterre

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Pour citer l’article

Christian BIET, « BRITANNICUS, Jean Racine - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/britannicus/