EPHRUSSI BORIS (1901-1979)

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Né à Moscou le 9 mai 1901, Boris Ephrussi a fait ses études supérieures à la faculté des sciences de Paris où, en 1946, sera créée à son intention la première chaire de génétique. Il fut, avec Philippe L’Héritier, Georges Teissier et Georges Rizet, l’un des principaux artisans de la renaissance de la génétique en France après 1935 et de son développement dans les universités françaises. Au sein de l’Institut de biologie physico-chimique à Paris, puis dans l'un des plus importants instituts du CNRS, le Centre de génétique moléculaire à Gif-sur-Yvette, Ephrussi a formé plusieurs générations de chercheurs, et l'école qu'il a fondée lui doit son originalité et sa cohésion. Tout au long de sa carrière, il a été guidé par son intérêt pour les mécanismes du fonctionnement de la cellule au cours du développement. Il a considéré ce problème sous des angles différents lors des trois étapes principales de son œuvre. Chacune l'a conduit à des découvertes qui ont eu des répercussions décisives sur le développement de la biologie moderne.

Boris Ephrussi et Leslie C. Dunn

Boris Ephrussi et Leslie C. Dunn

Photographie

Cette photographie, prise vers 1935, est intéressante à plus d'un titre. Elle montre Ephrussi, à gauche, en discussion avec Dunn. Ephrussi fait alors son apprentissage de généticien chez Thomas H. Morgan à Caltech. Dunn est déjà un généticien confirmé et s'intéresse à la génétique du... 

Crédits : American Philosophical Society/ SPL/ AKG-images

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Après ses premiers travaux à tendance embryologique qui l'amènent à penser que les grands problèmes de l'embryologie ne peuvent trouver de solution hors du contexte génétique, Boris Ephrussi s'oriente vers l'étude des mécanismes d'action des gènes. Chercheur à l'Institut de technologie de Californie (Caltech) en 1934-1935, dans le laboratoire de Morgan, il entraîne dans ses projets un jeune chercheur américain, George W. Beadle, futur prix Nobel de physiologie ou médecine (1958). Il analyse avec lui une série de mutants de la drosophile caractérisés par un défaut de pigmentation des yeux et établit les bases de la génétique biochimique. Il montre que la fabrication du pigment brun s'opère par une séquence de réactions chimiques dont chacune est dirigée par un gène différent ; que si une réaction est bloquée en raison d'un défaut du g [...]

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Écrit par :

  • : professeure à l'université Pierre-et-Marie-Curie
  • : professeur à l'université Pierre-et-Marie-Curie, directeur du Centre de génétique moléculaire du C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Madeleine GANS, Piotr SLONIMSKI, « EPHRUSSI BORIS - (1901-1979) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/boris-ephrussi/