ATMOSPHÈRELa couche atmosphérique terrestre

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Caractéristiques physiques de l’atmosphère

Épaisseur

En raison de son poids, l’atmosphère exerce une pression sur les objets qui sont à son contact. Ainsi, la pression atmosphérique dite standard, 101 325 pascals (P) ou 1013,25 hectopascals (hPa), correspond à la pression moyenne enregistrée au niveau moyen de la mer sur la latitude de Paris. Mais, comme l’ont mis en évidence les travaux de Torricelli en 1644 et de Pascal en 1648, cette valeur diminue rapidement lorsqu’on s’élève (700 hPa vers 3 km d’altitude ; 500 hPa vers 5,6 km ; 100 hPa vers 16 km ; 10 hPa vers 31 km). C’est la raison pour laquelle, à des altitudes supérieures à 18 ou 19 kilomètres, les astronautes doivent utiliser une combinaison pressurisée car la pression y est suffisamment basse (moins de 63 hPa) pour que l’eau – et par conséquent certains fluides du corps humain – entre en ébullition à la température du corps, soit 37 0C. Cette altitude, encore nommée « limite Armstrong », est une limite physiologique mortelle pour nos organismes.

Comme en absence de perturbation, la pression atmosphérique mesurée en un point donné résulte de la force exercée par le poids de l’air située sur ce point, on déduit de ce qui précède que la moitié de la masse de l’atmosphère se situe en dessous de 5,6 kilomètres (90 p. 100 en dessous de 16 km, et 99 p. 100 en dessous de 31 km).

Dans les études du bilan énergétique de la Terre, les climatologues placent conceptuellement le « sommet de l’atmosphère » à une altitude d’environ 100 kilomètres, altitude au-dessus de laquelle on ne rencontrerait plus que 0,3 millionième de la masse, c’est-à-dire que 99,999 97 p. 100 se trouveraient en dessous. Au-delà, l’atmosphère est de plus en plus ténue. Il devient difficile de détecter la présence de gaz dont la densité varie en fonction de l’activité solaire. Par forte activité, certains satellites en orbite basse ont ainsi subi des forces de frottement les forçant à ralentir jusqu’à une altitude de 700 à 800 kilomètres, ce qui situerait alors le sommet de l’atmosphère approxi [...]


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Composition de l’atmosphere terrestre

Composition de l’atmosphere terrestre
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Bilan radiatif de la Terre

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Spectres d’émission et d’absorption des radiations émises par le Soleil et par la Terre

Spectres d’émission et d’absorption des radiations émises par le Soleil et par la Terre
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Structure verticale de l’atmosphère

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Pour citer l’article

Jean-Pierre CHALON, « ATMOSPHÈRE - La couche atmosphérique terrestre », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/atmosphere-la-couche-atmospherique-terrestre/