ART CONTEMPORAIN

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L'ambivalence des concepts

Ce fonctionnement par couple des notions de contemporain et de moderne conduit à inscrire la réflexion dans la problématique plus large du moderne et de la modernité. On rencontre alors une constellation de concepts qui possède une histoire longue et compliquée mais qui permet de mieux comprendre comment on en est arrivé à l'idée de contemporain.

Moderne et ancien

Il faut remonter aussi loin que l'Antiquité tardive (ve siècle après J.-C.) pour voir apparaître le terme de moderne. Il sert d'abord à marquer la frontière de l'actualité par rapport à l'antiquitas des pères ou des Anciens. C'est à partir du moment où on conçoit la culture romano-hellénistique comme « du passé » que l'on s'en sépare en se considérant comme « moderne ». Le moderne, ce sera donc, pendant plusieurs siècles, le temps des auteurs chrétiens par opposition à celui des auteurs gréco-romains. L'Antiquité est admirée, mais elle est aussi vue comme « dépassée ». Il se met corrélativement en place une nouvelle conscience du temps, soucieuse de périodisation mais aussi de progrès et d'enrichissement : le moderne va plus loin que l'antique.

Le couple conceptuel que forment le moderne et l'antique n'est cependant pas stable puisque à partir du xive siècle le retour à l'héritage antique apparaît effectivement comme une « renaissance » après la « barbarie » du Moyen Âge (âge moyen entre le moderne et l'antique) et que le moderne va trouver sa valeur précisément dans la réactivation du passé. Un tel « retour » introduit une conception cyclique du temps au sein même de la périodisation : il peut y avoir des retours qui ne sont pas des régressions mais, précisément, des renaissances.

Les choses se renversent à nouveau à la fin du xviie siècle avec la querelle des Anciens et des Modernes. Ceux-ci se voient crédités d'une supériorité tenant au fait qu'ils ont pu connaître les Anciens, et donc progresser par rapport à eux. La notion de progrès s'installe. Elle va commander toute la conception du « modern [...]

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The Big Family no1, Zhang Xiaogang

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Canyon de M. Mayer à la Foire internationale d'art de Bâle, 2007

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La Fuite en Égypte, N. Poussin

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Écrit par :

  • : professeur de philosophie à l'université de Rouen, membre de l'Institut universitaire de France
  • : directrice de recherche émérite au CNRS

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Pour citer l’article

Yves MICHAUD, Raymonde MOULIN, « ART CONTEMPORAIN », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 août 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/art-contemporain/