ARMESArmes anciennes et armures

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Les armes défensives

Le bouclier

Utilisé par les populations les plus primitives, le bouclier a été confectionné en matériaux de toutes sortes, pourvu qu'ils fussent résistants, et a pris dans l'Antiquité les formes géométriques les plus variées.

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Du ixe au xive siècle, l'Occident connut trois formes de boucliers :

– l'écu, aussi haut qu'un homme, ovale, terminé en pointe, décoré d'emblèmes héraldiques ; allégé au moment des croisades jusqu'à prendre la forme d'un triangle équilatéral, bombé au cours du xive siècle, il ne sert qu'à l'homme à cheval ;

– le pavoi, plus léger que le grand écu, mais tout aussi haut, de forme quadrangulaire, sert à la protection des fantassins. Ses emblèmes, visibles de loin, servent à « pavoiser » pour affirmer le désir de vaincre ;

– le bouclier rond sous le nom de rondache, servant aux combattants à l'épée, surtout en Italie et en Espagne, qui devint pièce de parade au xviie siècle, jusqu'à supporter de très belles peintures ou des motifs en métal repoussé.

À cette date, il est vrai, toutes les armées occidentales avaient abandonné le bouclier devenu objet de luxe, où l'art de la gravure rivalisait avec l'art de la ciselure.

Les défenses de tête

En cuir ou en métal, les défenses de tête ont adopté très tôt en Asie la forme d'un cône pointu, et ce type général aura peu de variantes puisqu'il a été adopté par la Russie médiévale en contact avec les Mongols aussi bien que par les combattants musulmans des croisades. En Occident, en revanche, depuis l'Antiquité grecque, les formes ont constamment varié

Casque en bronze

Photographie : Casque en bronze

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Lions, sphinx et palmettes ornent ce casque en bronze du type corinthien. Troisième quart du VIIe siècle avant J.-C. Musée du Louvre, Paris. 

Crédits : Peter Willi/ Bridgeman Images

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Le haut Moyen Âge occidental utilisa jusqu'au xie siècle la forme unique à nasal. Au xiie et au xiiie siècle, on lui substitua une cervelière, simple calotte de fer couverte d'un capuchon de mailles. Le xiiie siècle invente le heaume cylindrique et le chapel de fer, dérivé du chapeau civil rond. Mais, à la fin du xiiie siècle, on leur préfère le bassinet, composé d'une cervelière avec couvre-nuque de mailles et couvre-visage (ventaille) articulé à l'avant ; les mailles seront remplacées par d'autres pièces [...]

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Gardes suisses

Gardes suisses
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Bataille de Crécy

Bataille de Crécy
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Casque en bronze

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Pour citer l’article

Jacques BOUDET, « ARMES - Armes anciennes et armures », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/armes-armes-anciennes-et-armures/